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photo by paraflyer/Flickr

Volcans, Geysers Et Sources Chaudes

Des sommets enneigés de Mount Shasta à l’extrême nord de la Californie à l’Amboy Crater dans le désert de Mojave, les signes de l’histoire volcanique de l’État abondent dans le paysage. Explorez ces caractéristiques géologiques remarquables et découvrez comment elles ont contribué à façonner la Californie : vous pourrez pour cela descendre dans un tube de lave, grimper sur les bords d’un cratère, observer le jet d’un geyser ou vous baigner dans une source naturellement chaude.

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Kodiak Greenwood

Le Mont Shasta

Le Mont Shasta
Promenez-vous dans des champs de fleurs sauvages, des champs enneigés toute l'année sur fond de vibe New-Age

Trônant à une altitude de 4 322 mètres, ce splendide volcan se détache du ciel bleu turquoise au nord de Redding. Un véritable totem visible de partout dans la partie nord de l'état. Et bien que certaines montagnes grimpent graduellement, celle-ci offre un cône recouvert de neige de toute splendeur, se détachant si parfaitement des plaines environnantes qu'elle semble presque irréelle et sortie tout droit de l'imagination d'un enfant.  

"Mais elle n'a rien d'imaginaire ou d'enfantin. Il s'agit là d'un volcan puissant et bien réel, dont la dernière éruption date de 1786, inscrit sur la liste de nombreux escaladeurs passionnés."

Le très célèbre naturalist John Muir a écrit que « son sang s’était changé en vin » quand il a atteint pour le première fois le sommet qui ressemble tant au Mont Fuji. Escalader cette montagne est réservé aux très bons grimpeurs ; demandez les services d’un guide au magasin spécialisé « The Fith Season » situé dans la ville de Mt Shasta, enclave New-Age de la face ouest de la montagne. (Laissez vous imprégner par l’énergie de la ville au Crystal Room)

Heureusement, il n'est pas nécessaire de grimper au sommet pour pouvoir profiter de ce paradis alpin. Des sentiers de randonnée faciles serpentent dans les champs de fleurs sauvages et à l'ombre fraîche des forêts. L'un des plus beaux sentiers est un agréable chemin d'un peu plus de 3 kilomètres longeant la rivière McCloud, au sud de la montagne, et menant à trois chutes d'eau. Elles sont toutes très belles, mais la vedette est sans aucun doute Middle Falls. La région est idéale si vous souhaitez camper, explorer des grottes ou vous essayer à la pêche à la mouche. Chaque fois que cela est possible, c'est le ski qui est à l'honneur ici en hiver dans la station décontractée de Mt. Shasta Ski Park, sur le flanc ouest de la montagne.

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Kodiak Greenwood

Sources chaudes naturelles à Mammoth

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Sources chaudes naturelles à Mammoth
Découvrez les spas de sources d’eau chaudes naturelles

Avec son cadre alpin enchanteur et son calme olympien, il est aujourd'hui difficile d'imaginer que Mammoth Lakes se situe en réalité au bord d'une ancienne caldeira volcanique. Ici, il y a quelque 760 000 ans, un gigantesque volcan explosa, laissant derrière lui le bassin relativement plat hébergeant aujourd'hui Mammoth Lakes. Les nombreuses sources chaudes naturelles de la région sont les vestiges de ce passé tourmenté. La plupart des sources chaudes bouillonnantes où la baignade est acceptée sont situées entre Bridgeport et Mammoth Lakes, mais les trouver relève presque de la chasse aux trésors. Demandez de l'aide au centre des visiteurs de Mammoth Lakes, situé à l'ouest de l'autoroute U.S. 395, au 2510 Main Street. Et où que vous décidiez de vous baigner, soyez prudents. Les surfaces sont glissantes, et si l'eau vous paraît trop chaude... revenez un autre jour !

Les sources chaudes les plus populaires du coin sont les Travertine Hot Springs, situées à une heure de route vers le nord. Ne manquez pas non plus les sources chaudes de Buckeye Hot Springs, nichées au creux d'un ravin bordé de peupliers d'Amérique. Les sources chaudes de Keough Hot Springs, situées à environ une heure de route au sud de Bishop, ont un débit de 2 271 litres par minute ! À Mammoth Lakes, la Whitmore Pool and Rock Tub (située au bout d'une route non pavée sans indication) est une piscine naturellement chauffée et proposant six couloirs de nage. Enfin, le site géologique de Hot Creek, au sud du comté de Mono, n'autorise pas les baignades, mais permet à ses visiteurs d'admirer des sources, geysers et fumerolles. 

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Kodiak Greenwood

Réserve naturelle de Mono Lake Tufa

Réserve naturelle de Mono Lake Tufa
Découvrez des formations étranges, des cônes de cendre et un lac très salé

Il existe peu d’endroits en Californie, voire même sur Terre, qui vous donnent l’impression d’être arrivé sur Mars. Celui-ci en fait partie. Dans ce désert d'altitude, situé côté est des hautes montagnes de la Sierra, des tours de tuf bordent tels des fantômes les rives d'un lac vieux d'un million d'années, vestige salé d'une ancienne mer intérieure. Plus d'un million d'oiseaux marins virevoltent au-dessus du lac pour y trouver de quoi se nourrir. Un spectacle de vie étonnant dans un endroit aussi désert et sauvage. 

Commencez par une visite au petit centre interprétatif, très bien fait, situé juste à la sortie de la U.S. 395, au nord de Lee Vining et Tioga Pass, seule route permettant d'accéder à Yosemite de ce côté-ci des montagnes. À l'intérieur, des expositions vous permettront d'en apprendre plus sur l'histoire naturelle et humaine du Mono Basin, ainsi que sur les grands défis environnementaux que la région a dû relever lorsque des déviations d'eau ont failli provoquer la mort du lac (qui doit sa survie aux efforts considérables du Comité local de Mono Lake, propriétaire d’une petite boutique de souvenirs à Lee Vining). Des pontons serpentant dans la zone permettent d'observer ce cadre étonnant dans toute son ampleur : les sommets de la Sierra à l'ouest, le désert de maquis californien à l'est et des vues sur le lac et la minuscule Wizard Island, un site de nidification important pour les goélands d'Audubon et autres oiseaux marins. Des promenades d'observation ornithologique sont proposées à 8h les vendredis et dimanches de mi-mai jusqu'au premier lundi de septembre.Le centre des visiteurs est fermé de décembre à mars.

Des sentiers de randonnée sillonnent la région ; ils vous permettront d'explorer l'habitat riverain de Lee Vining Creek et les cônes de cendre des environs, recouverts d'obsidienne et de pierre ponce naturelle, ou de vous promener dans la zone de South Tufa pour voir de près les flèches et collines de carbonate de calcium bordant le lac, formées par les sources d'eau douce se jetant dans les eaux très alcalines du lac (jusqu'à 2,5 fois plus salée que l'océan). Des guides naturalistes proposent des promenades gratuites dans les formations de tuf de South Tufa trois fois par jour de fin juin jusqu'au premier lundi de septembre. Des promenades guidées en kayak sont également proposées par Caldera Kayaks.

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Jeff Mosers/ Flickr

Parc d’état de Grover Hot Springs

Parc d’état de Grover Hot Springs
Baignez-vous dans des sources thermales naturellement chaudes

Situées dans une niche de la High Sierra, à environ une heure de route au sud-est du lac Tahoe, les sources thermales surgissent de la terre et témoignent des forces géologiques et géothermiques qui ont façonné le paysage. Ce parc d’État qui commence à l’ouest de Markleeville, une ville de montagne tranquille, pourrait avoir été découvert en 1844 par John C. Fremont, l’explorateur réputé pour être le premier à avoir aperçu le lac Tahoe. Les historiens ne se sont pas encore mis d’accord sur ce point. En revanche, personne ne contestera que les amateurs de cures affluent vers ces eaux curatives depuis les années 1850.

Les piscines du parc sont alimentées par six sources différentes à faible teneur en soufre. Autrement dit, vous ne sentirez pas cette odeur nauséabonde fréquente dans les sources chaudes. L’eau émerge du sous-sol à rien moins que 64 ° , mais elle est refroidie avant d’être acheminée dans les deux piscines bétonnée du parc : l’une permet de se baigner sans danger dans une eau à 39 °  et l’autre offre une température agréable pour nager et s’éclabousser.

Les piscines sont ouvertes pendant presque toute l’année. Les horaires pouvant varier hors saison, pendant l’hiver, de septembre à mai, il est préférable d’appeler auparavant au +1 530 694-2249. Le parc propose également un camping de 76 emplacements et des pistes de randonnée, certaines accessibles aux enfants (ne manquez la promenade jusqu’à la cascade le long de Hot Springs Creek), ou d’autres plus longues dans les montagnes voisines. 

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Courtesy of Bureau of Land Management

Amboy Crater

Amboy Crater
Parcourez un vestige volcanique vieux de 6 000 ans

Situé à proximité de la célèbre Route 66 et inscrit aux sites naturels nationaux depuis 1973, Amboy Crater est un bel exemple de géométrie d’origine géologique : c’est un cône de débris volcaniques presque parfaitement symétrique. Cette bosse de 76 mètres dans le paysage de la Réserve nationale de Mojave offre une vue panoramique sur des éléments étonnants, comme une coulée de lave de 42 km de long, le lac Bristol Dry, et les Marble Mountains. 

Un sentier entretenu monte en douceur sur la moitié ouest du cône et conduit dans une brèche où la lave basaltique s’est répandue sur une vaste étendue, créant des lacs de lave, des tubes de lave effondrés et des siphons, ainsi que des petits cônes. Une fois au centre du cône, vous pouvez marcher jusqu’à la caldera ou prendre l’un des sentiers abrupts menant jusqu’au pourtour. Vous serez éblouis par la vue à 460 mètres d’altitude sur l’immensité du désert de Mojave. Les voitures qui circulent sur les autoroutes du désert au loin y ressemblent à des jouets miniatures dans ce magnifique paysage.

Comme pour les autres sites du Mojave, il est préférable d’éviter les randonnées entre la fin du printemps et le début de l’automne, car les températures dépassent régulièrement 37 °C. Mieux vaut organiser votre visite en hiver ou au début du printemps. Non seulement les températures seront plus agréables, mais vous pourrez aussi assister à la floraison des fleurs du désert, qui peut commencer dès février suivant les précipitations hivernales.

Lava Beds National Monument
Cyril Fluck/Flickr

Lava Beds National Monument

Lava Beds National Monument
Descendez dans d’anciennes et troublantes grottes de lave

Paysage irréel sculpté par de la terre en fusion, le monument national de Lava Beds renferme des plateaux volcaniques ponctués de cônes de débris, de cratères  et de petits cônes, mais aussi plus de 700 grottes. Ces éléments bizarres se sont formés lorsque les bords extérieurs des coulées de lave ont commencé à refroidir, formant des tubes. Lorsque la lave en fusion a cessé de couler, les tubes qui avaient durci sont restés.

Le paysage paraît peut-être stérile et désolé, mais regardez de plus près. La terre friable et les pierres de lave sont constellées d’armoise, d’obsidienne brune et de genévrier des Rocheuses, créant un habitat pour les cerfs mulets, les antilocapres, les lapins et diverses espèces d’oiseaux, dont les pygargues à tête blanche. Apportez vos jumelles pour voir ce que vous pourrez observer, notamment tôt le matin ou les soirs.

Vous aurez aussi besoin d’une bonne lampe-torche ou lampe frontale (et d’une veste !) pour explorer les tubes de lave. En été, il peut faire très chaud dans cette partie de la Californie, avec des températures dépassant 37 °  en journée. Mais il fait remarquablement frais dans les tubes de lave. Vous avez même des chances d’y trouver de la glace éternelle. 

Vous pouvez explorer les tubes sans accompagnateur (pas besoin d’être spéléologue amateur, et les enfants adorent l’idée de pénétrer dans ces formations mystérieuses). Et même si vous n’irez pas très loin, la balade peut être assez fatigante, car vous devrez vous baisser, tourner et même ramper dans des passages naturellement étroits. On comprend facilement pourquoi ces grottes étaient utilisées comme cachettes lors de la guerre des Modocs en 1872-1873, le seul conflit contre des Amérindiens en Californie, au cours de laquelle ces derniers ont combattu l’armée américaine pour défendre leurs terres natales. 

Environ 25 tubes sont ouverts à l’exploration le long de Cave Loop Road, à proximité du visitor center. La plupart des grottes du parc sont classées selon leur niveau de difficulté. Pour une première expérience, commencez par la Hopkins Chocolate Cave (428 mètres) ou la Blue Grotto Cave (469 mètres). Pour un véritable challenge, envisagez d’explorer la remarquable Catacombs Cave, la plus longue et la plus complexe du parc, d’une longueur totale de 2 104 mètres.

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Le monument national Lava Beds était le lieu de formation des astronautes qui voulaient aller sur la lune.
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Photo by The Greater Southwestern Exploration Company/Flickr

Fossil Falls

Fossil Falls
Rivières rugissantes, scluptures naturelles de lave noire

En vérité, les « Fossil Falls » (cascade aux fossiles) portent mal leur nom. On n’y trouve en effet ni fossiles ni cascade. Mais une promenade parmi ces formations de lave polie situées à une soixantaine de kilomètres au nord-ouest de Ridgecrest rendra mémorable votre trajet sur la Highway 395.

Ce site remarquable doit son origine à l’action des eaux tumultueuses de l’Owens River (dont le débit était nettement plus élevé à l’époque plus humide de la préhistoire) sur la lave projetée par les volcans voisins il y a quelque 20 000 ans. Cela a donné ce gouffre alambiqué et étonnant de lave sculptée noire et brillante. Un court sentier conduit aux chutes, que vous pourrez observer d’en haut. Si vous voulez les voir de plus près, descendez prudemment le chemin qui y conduit (il est préférable de tenir la main de vos enfants, car la marche peut être délicate). 

Notre astuce: Le ciel étoilé est tout aussi spectaculaire dans ce site isolé en plein désert ; vous pourrez profiter du spectacle céleste en séjournant au camping de 11 places de Fossil Falls (eau potable et toilettes sur place), qui propose en outre des tables de pique-nique et des foyers.