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Johnson's Livery at Columbia State Park, Gold Country, California
Trisha Fawver/Flickr

9 Aventures Familiales Sur Le Thème De La Ruée Vers L'Or

Cherchez de l'or à la batée dans le lit d'une rivière autrefois très prisée par les légendaires « 49ers ». Descendez dans les tréfonds de la terre à la découverte de formations rocheuses pour le moins étranges. Offrez-vous une bonne dose d'adrénaline en descendant des rapides en rafting. Pour tout cela et plus encore, le Gold Country vous fera passer, à vous et à vos enfants, des vacances en or. 

Cette région où se trouve Sacramento, capitale de l'état de Californie, possède un riche passé historique et d'excellentes activités familiales qui vous permettront de le découvrir en vous amusant. Cherchez de l'or à la batée dans la rivière où l'or a pour la première fois été découvert en 1848. Découvrez les mines les plus impressionnantes de l'état et les élégants manoirs construits par les hommes fortunés de l'époque. Montez à bord de vieilles locomotives à vapeur et explorez des grottes mystérieuses. Un voyage dans l'histoire, version californienne.

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Laura Flippen

Parc d'état historique de Columbia

Parc d'état historique de Columbia
Remontez dans le temps jusqu'aux années 1850 avec cette perle du Gold Country

Avec son charme désuet et une mine d'objets anciens, ce parc vous présente la ruée vers l'or comme si vous y étiez. Les personnages en costume d'époque vous invitent à faire  le tour du propriétaire dans cette ville minière remarquablement préservée (la deuxième plus grande ville de l'état, au plus fort de la ruée vers l'or) : ils vivent et travaillent ici, dans divers commerces et boutiques d'époque. Montez à bord d'une authentique diligence, commandez une sarsaparilla bien fraîche dans un saloon de style western, ou sentez la chaleur d'une forge en activité. Vous y trouverez également une agence de la Wells Fargo, et d'autres reliques des premiers jours des mines californiennes. Même les sons de la ville sont authentiques : aucune voiture n'y est admise. Si vous entendez quelque chose, il s'agit probablement du petit trot des chevaux.

Des visites historiques du parc sont proposées gratuitement, au départ du musée, tous les week-ends à 11 h. De mi-juin à la Fête du travail, des visites ont aussi lieu en semaine. Des journées de la ruée vers l'or sont organisées le deuxième samedi après-midi de chaque mois. Des locaux en costumes d'époque proposent des visites spéciales, des objets anciens sont montrés au public, et les enfants peuvent même essayer de trouver de l'or à la batée. 

Insider's Tip: L'été est parfois très chaud et les week-ends sont souvent fort peuplés. Si vous le pouvez, rendez-nous visite tôt le matin en semaine.

Rafters on the American River
Rob Brodman

L'American River

L'American River
Ruée vers l'or, à grand coup d'adrénaline

L'American River, la plus populaire des rivières de rafting de l'ouest, dévale le Gold Country dans une excitante succession de rapides, de bassins profonds et des cascades. Son riche écosystème a longtemps soutenu les tribus amérindiennes locales avant d'accueillir une nouvelle vague de visiteurs : les légendaires « 49ers ». Ces derniers voyaient cette voie d'eau comme une véritable poule aux œufs d'or, cherchant le fruit de leur convoitise dans leurs batées, faisant exploser des berges entières avec des canons à eau dans l'espoir de découvrir des filons du précieux métal. Bien que des vestiges de ces anciens équipements miniers apparaissent encore ci et là, aux détours de la rivière, la ruée vers l'or a presque totalement été remplacée par une autre ruée : celle de l'adrénaline. Chacun des trois embranchements de l'American River offre son propre type de fun aquatique, et les prestataires proposent des aventures pour tous les goûts : des promenades familiales d'une demi-journée aux expéditions haletantes de plusieurs jours. 

Et vous, quel est votre style ? L'embranchement le plus populaire est celui du sud. Il comprend des rapides de classes II et III, parfaits pour les familles et les débutants. Les portions plus en aval des embranchements nord et central offrent quant à elles de simples rapides de classe II : elles sont bien adaptées à la pratique du canoë ou du kayak en eaux vives. Plus en amont, c'est une autre paire de manches. Certaines parties supérieures des deux embranchements comportent des rapides de classes IV et V, avec des noms aussi évocateurs que Bogus Thunder (« petit tonnerre ») ou Texas Chainsaw Mama (« la grande tronçonneuse du Texas »).

"Rien n'est vraiment comparable à passer une nuit au bord de la rivière, à observer les truites glisser à la surface d'une eau aux reflets argentés, tandis que le soir tombe sur une frise d'étoiles illuminant le ciel"

Même si les expéditions d'une journée sont toujours un succès (en particulier lors des longues journées d'été, lorsque des batailles d'eau bon enfant éclatent entre différentes embarcations), rien n'est vraiment comparable à passer une nuit au bord de la rivière, à observer les truites glisser à la surface d'une eau aux reflets argentés, tandis que le soir tombe sur une frise d'étoiles illuminant le ciel. Certains organisateurs offrent des escapades absolument uniques. La compagnie O.A.R.S., par exemple, propose des dégustations de bières artisanales lors de ses expéditions de plusieurs jours.

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Sharon Hahn Darlin/Flickr

Black Chasm Cavern

Black Chasm Cavern
Partez à la découverte des surprises souterraines que vous réserve la nature

L'or n'est pas le seul trésor caché dans les terres de cette région. Les grottes naturelles y sont en effet remarquables. Vos enfants adoreront partir à la découverte des formations rocheuses étranges abritées dans ces grottes souterraines et se retrouver dans le noir total une fois les lampes de poche éteintes. Ces grottes naturellement fraîches vous permettront également d'échapper à la chaleur étouffante des jours d'été. 

Ce site naturel national, situé à un peu plus d'une heure de route à l'est de Sacramento, propose une promenade guidée de 50 minutes, idéale pour les enfants, et qui vous permettra d'observer d'étranges formations rocheuses, dont des stalactites, des stalagmites, des coulées stalagmitiques et de rares et délicats cristaux hélictites. Vos enfants ont besoin de se défouler ? Les plus de 8 ans peuvent participer à une promenade de 3 heures en surface : le Labyrinth Tour. Armés de casques et de lunettes de sécurité, ils auront l'occasion de grimper, glisser, escalader et ramper dans des formations rocheuses découvertes à la suite d'activités minières hydrauliques au 19ème siècle. 

Les moins téméraires d'entre eux pourront se contenter de trouver des pierres précieuses (à l'aide de boîtes munies d'un filet pour filtrer leurs petits trésors) ou de chercher de l'or à la batée, deux activités également proposées sur place.

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Old Sacramento by Nick Ares/Flickr

Vieille ville de Sacramento

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Vieille ville de Sacramento
Imprégnez-vous de l'histoire du fleuve en y naviguant ou en vous promenant sur ses rives.

Lorsque de brillantes pépites d'or furent découvertes au pied de la Sierra Nevada, en 1849, une véritable marée humaine déferla en un temps record sur le Gold Country, des rêves de richesses plein la tête. Naviguant aussi loin qu'ils le purent depuis la baie de San Francisco, en direction de l'est sur le fleuve Sacramento, ces pionniers atteints par la fièvre de l'or s'arrêtèrent au confluent des fleuves American et Sacramento, le point le plus avancé qu'ils purent atteindre à bord de leurs navires. Une ville émergea pratiquement du jour au lendemain, et de nombreux bâtiments furent construits à partir des restes de planches et de voiles des navires.

Sacramento était née.

Aujourd'hui, sur les rives bordées de faux platanes du fleuve Sacramento, vous pourrez vous faire une idée de ces turbulentes premières années dans la vieille ville de Sacramento fraîchement rénovée, un monument historique national de 11 hectares. Bien que vous trouverez les boutiques de souvenirs et les marchands de glaces dans les bâtiments restaurés du quartier, vous découvrirez également d'excellents musées, dont le California Railway Museum et le California Museum. Un bateau fluvial restauré, le Delta King, vous invite à monter à bord pour le déjeuner, le dîner, voire même pour y passer la nuit. Des calèches tirées par des chevaux proposent des promenades, et des volontaires en costumes d'époque offrent des visites guidées historiques, pour découvrir de façon tout à fait unique les plus anciens secrets du quartier, comme son labyrinthe de passages et d'espaces souterrains. En octobre, les enfants adorent les visites guidées dont les stars sont des fantômes.

Montez à bord d'une ancienne locomotive à vapeur et profitez d'une promenade bucolique sur le Sacramento Southern Railroad. Si vous avez plutôt le pied marin, embarquez sur le Hornblower pour une magnifique balade au fil de l'eau d'une heure. 

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Marshall Gold Discovery

Marshall Gold Discovery
Découvrez le tout premier filon de la ruée vers l'or

En circulant sur le paisible tronçon de la sinueuse Highway 49, entre Auburn et Placerville, il est difficile d'imaginer que la région fut autrefois le cœur vibrant de l'un des événements les plus marquants de l'histoire de la Californie. C'est ici, sur une portion de l'American River alimentée par la fonte des neiges, traçant son chemin à travers la magnifique ville de Coloma, qu'un employé de scierie nommé James Marshall découvrit pour la première fois le précieux métal dans la vase de la rivière. Le coup de départ de la ruée vers l'or de 1849 était donné.

Coloma grandit comme un champignon et atteignit la barre des 10 000 habitants, et bientôt une école, un magasin général et un bureau de poste au toit de tôle furent érigés. Comme plusieurs autres, ces bâtiments sont aujourd'hui protégés et ils font partie du parc d'état historique de Marshall Gold Discovery. La ville propose un intéressant musée consacré à la découverte de l'or, le Gold Discovery Museum, où les enfants peuvent même essayer de chercher de l'or à la batée. Suivez les sentiers ombragés le long de la rivière pour trouver un endroit où pique-niquer. Restez dans les environs pour dîner : le Café Mahjaic, qui occupe un bâtiment en briques de 1855 dans la minuscule ville de Lotus, propose des plats formidables préparés à base d'ingrédients locaux. Vous pourrez par exemple goûter à un fantastique poulet fermier rôti avec des échalotes, du bacon et des champignons.   

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Jamestown by Jon Robson/Flickr

Chercher de l'or à Jamestown

Chercher de l'or à Jamestown
Cherchez des trésors seul ou accompagné par un professionnel

Cela paraît incroyable et pourtant : vous pouvez toujours chercher de l'or à la batée dans le lit de la fourche sud de l'American River et encore y trouver de petites pépites d'or, tout comme l'espéraient les légendaires « 49ers » il y a plus de 150 ans à Sutter's Mill. L'un des meilleurs endroits pour s'y essayer est Jamestown, l'une des villes historiques de la Ruée vers l'Or de Californie. En réalité, Jamestown a connu deux ruées vers l'or par le passé : la première en 1849 et la deuxième dans les années 1880, lorsque de nouvelles méthodes minières ont permis de dénicher plus d'or.

Pour tester vos dons, vous n'avez pas besoin de grand-chose : quelques outils, un peu d'optimisme et une bonne paire de chaussures ou de bottes adaptées à l'eau (ou de vieilles baskets, nous direz-vous). Vous trouverez des batées dans les boutiques de la ville. Demandez-leur simplement de vous montrer la technique qui vous permettra de faire tourner la batée et de séparer les pépites d'or du limon. Une petite truelle peut également s'avérer utile pour creuser le limon dans le lit de la rivière. Évidemment, difficile de savoir ce que vous récolterez dans votre batée, et ne soyez pas déçus si vous ne trouvez que de la pyrite, une pierre scintillante mais sans valeur et surnommée l'« or des fous ». Pour augmenter vos chances et, par la même occasion, en apprendre plus sur l'histoire et la géologie de la région, faites-vous accompagner par des professionnels.

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Jenny Ella Pfeiffer

Moaning Cavern

Moaning Cavern
Marchez, grimpez ou descendez en rappel dans le beau monde des souterrains

Découverte par les mineurs en 1851, cette cave verticale près d’Angels Camp est si massive qu'elle est la plus grande caverne publique de Californie - assez grande pour contenir toute la Statue de la Liberté. Au début, les premiers visiteurs montaient dans un large seau puis descendaient lentement vers le sol. De nos jours, un escalier en colimaçon permet un accès facile ou, si vous préférez entrer en contact avec votre âme de Spiderman, essayez la descente en rappel de 50 mètres à partir du haut de la cave. Pour les explorateurs intrépides (préparez-vous à ramper), un parcours de deux heures et demie plonge dans les recoins les plus profonds, à environ 280 mètres au-dessous du sol de la cave principale, à travers des passages étroits nommés Meat Grinder, Pancake Squeeze ou encore Birth Canal.

Si cela n’a pas suffi à stimuler votre adrénaline, installez-vous sur la tyrolienne de 457 mètres de long. Consultez le site Web pour l’agenda des concerts prévus dans la grotte, lorsque l'acoustique naturelle et le son de l'eau qui coule dans le système de grottes est accompagné de musique live et d’une chorale.

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Lorres Gold Mine

Parc d'état historique d'Empire Mine

Parc d'état historique d'Empire Mine
Visitez une villa de la ruée vers l'or avant de pénétrer dans les entrailles de la Terre

Faites d'une pierre deux coups en visitant ce site absolument remarquable de Grass Valley, à 92 kilomètres environ au nord-est de Sacramento. Tout d'abord, arrêtez-vous à l'office du tourisme pour en apprendre plus sur l'une des mines d'or les plus anciennes, les plus profondes, les plus longues et les plus riches de Californie. Au cours d'un siècle, jusqu'à se fermeture en 1956, 159 millions de grammes d'or y ont été extraits. Pour vous donner une idée, c'est assez pour remplir une pièce de 3 mètres de long, de large et de haut. Afin de mieux saisir les dimensions de la mine, jetez un œil au modèle réduit représentant ses 13 kilomètres de réseaux avant de vous rendre vers son ancien couloir d'entrée : la pointe d'un iceberg labyrinthique de plus de 590 kilomètres.

Revenez sur Terre (mentalement et physiquement) et promenez-vous sur la propriété de William Bowers Bourn Jr., qui prit les rennes de la mine en 1879. Bourn Cottage, un nom tout en humilité pour ce somptueux domaine de campagne pour lequel aucune dépense ne fut épargnée. Avec ses intérieurs en séquoia et ses fenêtres en cristal, cette citadelle de pierre haute de deux étages s'inspire des propriétés de la noblesse anglaise du 19ème siècle.  

Des visites guidées sont proposées de mai à septembre.  Le Mine Yard Tour fait la lumière sur les rudes conditions de vie des mineurs qui travaillaient sur le site. Découvrez le revers de la médaille avec le Cottage Grounds Tour, qui inclut une visite du somptueux Bourn Cottage. 

California State Railroad Museum
California State Railroad Museum

California State Railroad Museum

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California State Railroad Museum
Montez en famille à bord de wagons de chemin de fer restaurés

Régulièrement saluée comme l'un des meilleurs musées consacrés aux chemins de fer du pays, California State Railroad Museum à Sacramento propose 21 locomotives minutieusement restaurées (des « chevaux de fer », comme on les appelait), ainsi que des wagons d'époque parfaitement remis à neuf, dont bon nombre sont ouverts à la découverte. Une incroyable attention aux détails (de la porcelaine authentique dans les wagons-restaurants, du velours et autres atours dans les wagons-lits Pullman, un charmant wagon de queue en bois aux allures trapues) vous donnera l'impression de voyager dans le temps, vers une époque où la voiture n'était pas encore reine.

De nombreuses expositions vous expliquent comment les chemins de fer ont marqué les hommes, l'économie et la culture du Golden State. Les enfants seront ravis de pouvoir monter à bord des wagons-lits Pullman, d'un wagon-restaurant rempli de vaisselle en porcelaine et de la réplique d'un bureau de poste sur roues. Il existe même un simulateur de train qui permet aux visiteurs de ressentir les sensations d'un train à grande vitesse. Des visites guidées du musée sont proposées tous les jours et les événements spéciaux incluent le « Spookomotive Train Ride » les week-ends d'octobre, un train spécial lors des vacances d'hiver et la visite d'un père Noël porteur de cadeaux, en novembre et décembre.

 

Les week-ends de printemps et d'été (avril-septembre), le musée propose des balades toutes les heures sur le célèbre Sacramento Southern Railroad, qui longe les rives de la rivière Sacramento à travers le vieux quartier. Profitez de la vue depuis un wagon d'observation de première classe, un wagon fermé, ou une gondole ouverte sur l'extérieur (clairement le coup de cœur des enfants).