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Alcatraz de nuit
Danita Delimont/Alamy

Visites spéciales d'Alcatraz

San Francisco Bay area map
Visites spéciales d'Alcatraz
Découvrez l'île tristement célèbre de San Francisco sous un jour nouveau lors de l'une de ces trois visites des coulisses

Les visites d'Alcatraz organisées chaque jour sont une superbe façon d'explorer cette grande prison perchée sur une île de la baie de San Francisco, mais pour voir « The Rock » sous un autre jour, optez pour l'une de ces visites :

Visite nocturne (informations sur le billet) : l'étrange beauté d'Alcatraz est encore plus fascinante lors des visites nocturnes guidées. C'est le moment où l'île est la plus photogénique, et vous pouvez admirer de spectaculaires couchers de soleil sur le Golden Gate Bridge et voir la ligne d'horizon s'illuminer pendant que le soleil descend. Alcatraz CruisesNight Tour comprend une promenade commentée en ferry autour de l'île, une marche sous la direction d'un ranger dans la colline depuis le débarcadère du ferry jusqu'à la prison et la même visite audio autoguidée qui est proposée lors des excursions de jour. Les visites nocturnes quittent San Francisco vers 18 h et durent environ 2 h 30. Habillez-vous chaudement avant de partir. Le froid peut être sec sur l'île à la nuit tombée, surtout par temps de brouillard.

Visite des coulisses (informations sur le billet) : si vous pensez avoir tout vu à Alcatraz, inscrivez-vous à la visite des coulisses qui dure 4 h 30, proposée le soir. Vous ferez le tour de l'île en petit groupe sous la direction d'un guide, accéderez à des endroits inaccessibles lors des visites classiques : la construction pénitentiaire, les jardins de l'Allée des officiers, les niveaux supérieurs du bloc D, ainsi que l'hôpital, la citadelle, la chapelle ou le théâtre. (Les lieux de visite changent régulièrement et ne sont pas garantis.) Votre guide vous fournira ensuite un casque et vous pourrez participer à un tour audio autoguidé du bloc des cellules. La visite des coulisses quitte San Francisco à 16 h environ, vous ne serez pas de retour avant 21 h ou 21 h 30. Il n'y a pas de possibilité de se restaurer sur place, donc n'oubliez pas d'emporter des en-cas et de l'eau. 

Visite du jardin (gratuite) : si les prisonniers d'Alcatraz étaient confinés dans leur cellule, les gardiens de la prison et leur famille formaient une association de jardinage, et faisaient venir d'Angel Island toute proche de la terre arable et des plantes exotiques du monde entier, et ont entrepris de développer l'île. Leur travail a payé : de grands et majestueux agaves, des rosiers, des figuiers, des agapanthes, des pélargoniums, des succulentes, et d'autres plantes ornementales ont fleuri, et aujourd'hui, elles embellissent la vue exceptionnelle de l'île sur San Francisco et le Golden Gate. Plus de 230 espèces de plantes poussent dans les sept grands jardins d'Alcatraz. L'organisation à but non lucratif Garden Conservancy, en partenariat avec le Golden Gate National Park et le Golden Gate National Parks Conservancy, organise des visites guidées des jardins à Alcatraz, dont des endroits entièrement fleuris généralement fermés à la plupart des visiteurs, comme la Roseraie et l'Allée des officiers, le vendredi et le dimanche matin à 9 h 45. Les visites sont gratuites et commencent au quai du ferry. 

 

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Getty Images

En vedette : Alcatraz

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En 1854, le premier phare de la Côte Ouest a été construit sur l'île d'Alcatraz dans la baie de San Francisco pour guider les navires entrants et sortant par le Golden Gate. Il fut rapidement décidé par les responsables gouvernementaux que la minuscule île de près de 9 hectares nommée judicieusement « The Rock » constituerait l'emplacement idéal pour un centre pénitencier fédéral, à la fois si proche et si loin de l'agitation de San Francisco. Les falaises abruptes étaient entourées de courants dangereux, de marées extrêmes et d’eaux glaciales. S'évader de cette prison semblait donc impossible.  

Alcatraz a servi de prison militaire de l'époque de la Guerre de Sécession jusqu'à 1934, où elle a été transformée en centre pénitentiaire civil. Bien qu'elle n'ait fonctionné que pendant trois décennies, The Rock reste figé dans l'imaginaire américain comme le pénitencier suprême, en partie grâce à des films comme le classique de Clint Eastwood L'Évadé d'Alcatraz. La prison logeait certains des bandits les plus tristement célèbres du pays : Al Capone, George « Machine Gun » Kelly, et « Nird Man » Robert Stroud, un meurtrier devenu expert en maladies ornithologiques. 

Gagnez l'île en ferry et explorez, de jour ou de nuit, la prison laissée à l’abandon. La traversée de 20 minutes est en elle-même une belle récompense avec des embruns salés vivifiants et de magnifiques vues sur la baie. Votre billet de ferry couvre aussi l'admission à l'île, en option, une visite avec un guide, ou une visite libre des cellules avec un audio-guide. Le programme narré « Doing time » (Faire son temps) combine les voix de véritables prisonniers et de gardiens de prison et des reconstituons avec des acteurs, qui donnent vie aux murs vides de la prison, avec des récits d'émeutes à propos de la nourriture, d'isolement cellulaire, et de tentatives d'évasion. 23 prisonniers en tout ont tenté de s'évader d'Alcatraz, mais tous ont été tués ou repris, à l'exception de trois hommes qui se sont échappés en 1962. Personne ne sait ce qu'ils sont devenus.

Pendant votre visite, entrez dans les cellules ouvertes et imaginez l'ennui et la solitude des prisonniers. Faites le tour du corps de garde, de la cour, et des jardins étonnamment luxuriants qui entourent les bâtiments. Alcatraz peut sembler sinistre de l'intérieur, mais l'extérieur vous offre des vues impressionnantes sur San Francisco, le pont du Golden Gate, le verdoyant comté de Marin au nord et  Angel Island toute proche, un parc d'état de Californie.

Astuces de pro : Rejoignez The Rock avec un ferry d'Alcatraz Cruises depuis le quai 33 sur l'Embarcadère de San Francisco’s  près de Bay Street. Les ferrys sont généralement complets le week-end et pendant les vacances, alors réservez vos billets au moins trois semaines à l'avance. Comptez deux ou trois heures une visite complète. Portez des chaussures confortables pour la marche raide depuis le ponton jusqu'à la prison et prenez une veste ou un coupe-vent en raison de la fraîcheur légendaire de San Francisco. 

—Ann Marie Brown