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Doug Mangum

California Central

Parque Nacional Channel Islands

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Cinco islas de la costa sur de California comprenden uno de los parques nacionales más remotos, y absolutamente mágicos, de los Estados Unidos. Los turistas llegan a las islas en barco (las embarcaciones salen periódicamente de Ventura y Oxnard) o en avioneta, y para desplazarse después, se calzan las botas de montaña o se suben a un kayak. Veneradas por sus plantas endémicas y su fauna abundante, las islas “Galápagos de América del Norte” no ofrecen alojamiento alguno, ni tiendas, ni restaurantes: un lugar que atrae sin necesidad de propuestas adicionales. En este santuario oceánico, todo es belleza envolvente, soledad y la posibilidad de desconectarse por completo.

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David Wan/ Flickr

Isla Santa Cruz

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Isla Santa Cruz
Acampa, realiza caminatas y practica kayak en la isla más grande del archipiélago

Solo una cuarta parte de la Isla Santa Cruz son tierras que corresponden al parque nacional; el resto pertenece a la organización The Nature Conservancy. Pero puesto que Santa Cruz es la más grande del archipiélago Channel Islands , su superficie es de 96 millas cuadradas/248 km2 y mide 20 millas/32 km de largo, el 25 % de parque protegido abarca una gran cantidad de territorio. El viaje en barco hasta la isla es una travesía bella y breve de 1 hora que surca un mar color turquesa, por lo que se puede ir y regresar el mismo día, y aun así contar con mucho tiempo para recorrer la isla. Por los senderos se llega a acantilados borrascosos, lugares con vistas panorámicas y pequeñas bahías secretas. 

"Por senderos se llega a acantilados borrascosos, lugares con vistas panorámicas y pequeñas bahías secretas..."

Desde el Campamento Scorpion Canyon, camina de ida y vuelta las reconfortantes 1,2 millas/1,9 km que lo unen con Cavern Point, un promontorio elevado donde se puede echar un vistazo al mar en busca de ballenas. Otra caminata de ida y vuelta de 4,6 millas/7,4 km te conduce a una lugar elevado desde donde podrás observar Potato Harbor, una bahía natural en forma de papa bordeada por acantilados escarpados. Busca leones marinos retozando en los bosques de algas. Si deseas realizar una excelente caminata de 7 millas/11,3 km, debes partir hacia la playa de Smuggler’s Cove, cubierta de canto rodado y maderos arrastrados por el agua. Mientras recorres, observa a tu alrededor por si aparece alguna ave de color azul brillante que vive en esta isla y en ninguna otra parte del mundo. Para una experiencia inolvidable, puedes pasar la noche en el Campamento Scorpion Canyon, con 25 lugares a la sombra de eucaliptos. Está cerca de Scorpion Bay, un excelente lugar para los amantes dek kayaking que deseen explorar la extraordinaria costa repleta de cavernas de esta isla. 

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Courtesy of the Ventura Visitors & Convention Bureau

Isla Anacapa

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Isla Anacapa
Una pequeña isla con vistas panorámicas y un fantástico faro

De todo el archipiélago, la diminuta isla Anacapa es la más cercana al continente, está a solo 12 millas/19,3 km de la costa y es, por lo tanto, la más visitada: el paseo en barco tarda alrededor de una hora, y se puede explorar toda la isla en apenas medio día. El barco ancla en el más pequeño de los tres diminutos islotes de Anacapa, con una superficie de apenas un tercio de milla cuadrada. Mantén los oídos bien atentos para escuchar la melancólica sirena del faro de la isla, que fue construido en 1932 para que los barcos se alejen de esta costa traicionera. Un sendero de 2 millas/3,2 km en forma de ocho rodea la isleta y brinda vistas espectaculares de Inspiration Point y Cathedral Cove. Desde Inspiration Point, se pueden observar los dos islotes más pequeños de Anacapa y, más allá, la (relativamente) enorme Isla Santa Cruz. Intente ver desde los acantilados si aparecen focas y lobos marinos, además de remeros de kayak yendo hacia alguna de las 30 pequeñas cuevas de la isla. 

Las playas del este de Anacapa son inaccesibles porque los acantilados tienen cientos de pies de altura, pero en los días claros y tranquilos, se puede nadar en la bahía de desembarco. Trae tu equipo de snorkel para poder mirar cara a cara a las garibaldi* y las algas marinas gigantes. Además, no olvides usar algo para protegerte la cabeza del sol. La isla Anacapa está completamente despojada de árboles. 

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Courtesy of Channel Islands Aviation, Inc.

Isla Santa Rosa

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Isla Santa Rosa
Toma un avión o un barco para llegar a esta isla azotada por el viento

La segunda isla más grande de California, la Isla Santa Rosa, tiene una dimensión increíble de 84 millas cuadradas; si estás buscando aislamiento y aventura, este es el lugar. Está ubicada a 3 horas en barco de Ventura, de modo que no es conveniente realizar excursiones por el día. 

Tu mejor opción para explorar este amplio paraje natural es armar una tienda de campaña y permanecer, al menos, una noche en el Campamento Water Canyon, que se sitúa cerca de una playa de 3 millas de longitud, y que está cómodamente equipado con duchas, inodoros con descarga y refugios para el viento (una necesidad evidente en un lugar donde los vientos fuertes son muy frecuentes). Por eso, recuerda sujetar bien las estacas de tu tienda antes de salir a explorar. 

Un lugar obligado para practicar el senderismo es Lobo Canyon, con su flora nativa, sus formaciones de piedra erosionada y sus incrustaciones fósiles de mamuts pigmeos. ¿Mamuts pigmeos? Suena casi como una contradicción, pero se trata de un mamut en miniatura de 5 pies/1,5 metros de alto que alguna vez pobló esta zona. Otros recorridos conducen a playas de arena y pinos de Torrey de curioso formato (esta isla y la de San Diego son los únicos lugares donde crecen estas coníferas esculpidas por el viento). 

Llegar hasta la Isla Santa Rosa requiere una travesía de 3 horas en barco o un vuelo de 25 minutos con Channel Islands Aviation. Es costoso, pero si tienes propensión a los mareos, podría valer la pena la inversión. 

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Tim Hauf

Isla Santa Bárbara

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Isla Santa Bárbara
Haz una travesía hasta una isla apartada

La remota Isla Santa Bárbara es la isla más solitaria del Parque Nacional Channel Islands. Ubicada muy al sur, esta islita es un pequeño trozo de tierra aislada que se asoma entre el azul del mar. Sin embargo, ofrece unas respetables 5,5 millas/8,8 km de senderos que recorren sus praderas suavemente onduladas. El recorrido más conocido es el de 3,3 millas/5,3 km de Signal Peak, que serpentea la mitad sur de la isla y llega hasta la cumbre de Signal Peak, el punto más alto de la isla, que mide 634 pies/193 metros de altura. Puesto que esta isla es tan pequeña, la vista desde la cima es espectacular: 360 ​​grados de vista panorámica ininterrumpida al Pacífico azul. El sendero también ofrece vistas hermosas de la Isla Sutil, una isla aún más pequeña cercana a la costa sudoeste. Tanto Santa Bárbara como Sutil ofrecen un hábitat adecuado para la anidación aves marinas. 

Al igual que la Isla Anacapa, la Isla Santa Bárbara está cubierta de césped y árboles. Asegúrate de llevar algo para resguardar tu cabeza del sol y mucha agua. Llegar hasta la Isla Santa Bárbara requiere una travesía de 2 ½ a 3 horas en barco, y Island Packers realiza solo una docena de viajes al año (de abril a octubre). Venir aquí implica formar parte de un club muy selecto.  

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Anita Ritenou/ Flickr

Flores silvestres

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Flores silvestres
Las plantas de la isla se llenan de brotes cada primavera

Si bien las panorámicas más espectaculares de Channel Islands son de paisajes escarpados y de vistas al mar, gran parte del panorama se encuentra bajo sus pies: específicamente, en las coloridas flores silvestres que asoman a la vida en el archipiélago. Las flores varían, desde llamativas amapolas californianas y rosas indias con toques de color coral y rubí hasta racimos de castillejas de hojas suaves en color amarillo. Las últimas son endémicas del archipiélago y solo se encuentran en la Isla Santa Rosa. 

Muchas de las plantas que se han adaptado al clima seco de las islas florecen más tarde que las flores silvestres típicas del continente. En junio y julio, es posible encontrar muchas plantas floreciendo, tales como: trigo, amapolas y verbenas. A principios del año, los amantes de las flores codician la coreopsis gigante o “girasol mexicano”, que crece hasta 6 pies/1,8 metros de altura en las islas de Anacapa y Santa Bárbara. En años excepcionales, las tupidas flores amarillas crecen tan prolíficamente sobre Anacapa que puede verse su brillo desde el continente, a 12 millas/19,3 km de distancia. (Normalmente la floración de las coreopsis es entre enero y abril). En las islas más pequeñas, que están mayormente cubiertas de césped, es sencillo encontrar flores. Para descubrir tesoros botánicos en las islas más grandes, como Santa Cruz y Santa Rosa, busca segmentos del sendero en los que se encuentren cauces secos y cañadas, donde no pueden pastar fácilmente ciervos, alces ni los jabalíes. 

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Anita Ritenou/ Flickr

Avistamiento de ballenas

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Avistamiento de ballenas
Las ballenas y delfines montan un espectáculo en el Canal Santa Bárbara

Las excursiones para el avistamiento de ballenas que se realizan entre la costa de Ventura y Channel Islands son casi siempre de intensa actividad. De las 78 especies de ballenas, delfines y marsopas que hay en el mundo, 29 han sido avistadas cerca del Santuario Marino Nacional de Channel Islands. Incluso aunque no aparezca ninguna ballena gris, azul o jorobada, los capitanes de las embarcaciones turísticas suelen encontrar algún grupo de delfines , así como gran cantidad de lobos marinos. De vez en cuando, emerge un cardumen de peces que salta por encima de la embarcación. 

La temporada de ballenas grises suele extenderse desde finales de diciembre hasta mediados de abril, cuando estos monstruos marinos de 50 pies/15 metros hacen su migración anual desde el Mar de Bering hasta México y viceversa. Los meses de verano son los mejores para avistar a la ballena jorobada y la ballena azul, que se ven atraídas por la abundancia de krill. Las jorobadas son las más comunes, pero ver una ballena azul —el animal más grande de que se tenga registro en la Tierra— es una experiencia que jamás olvidarás. La ballena azul, que tiene un tamaño de hasta 90 pies/27 metros de largo (la longitud de tres autobuses escolares), puede expulsar agua desde su espiráculo a una altura de casi 30 pies/9 metros. 

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Anthony Lombard

Práctica de kayak

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Práctica de kayak
Rema con un kayak e ingresa en una de las cuevas marinas más grandes del mundo

Las oportunidades de pasear en kayak en Channel Islands son de las mejores en todo California. Los turistas pueden practicar kayak por su cuenta o salir con un organizador de excursiones autorizado por el parque.  Anacapa y Santa Cruz son las islas más famosas para la práctica de kayak, ya que cuentan con cientos de cuevas marinas para explorar. La excursión por excelencia para la mayoría de estos deportistas acuáticos es un viaje a Painted Cave en la Isla Santa Cruz, una de las cuevas marinas más grandes del mundo. Mide casi 100 pies/30.5 metros de ancho y se extiende a lo largo de 1,215 pies/370 metros hasta el extremo oeste de Santa Cruz. 

"Anacapa y Santa Cruz son las islas más famosas para la práctica de kayak, ya que cuentan con cientos de cuevas marinas para explorar."

La mayoría de los organizadores de excursiones realizan salidas a Painted Cave e incluso los principiantes pueden hacer este viaje (pero deben prepararse para sentir dolor en los tríceps al día siguiente). Los practicantes de kayak ingresan en Scorpion Anchorage, reman alrededor de la isla hasta Painted Cave y, en el camino, visitan cuevas marinas más pequeñas. Si no deseas hacer un recorrido tan largo, algunas compañías anclan más cerca de la cueva. Una vez dentro de la enorme boca de Painted Cave, verás que el interior es negro, pero igual te verás rodeado de vida completamente. Las focas y lobos marinos protestan ante la llegada del turista con un alboroto de rugidos. Cientos de aves marinas se posan en las cavidades húmedas. Recuerda llevar un buen reflector para iluminar las paredes multicolores de las cuevas, cuyos colores son generados ​​por líquenes y minerales. 

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Mike Boehme/ Flickr

Programa Island Fox

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Programa Island Fox
Una historia con final feliz para el zorro isleño

La criatura más tierna que habita Channel Islands es el zorro isleño y no se encuentra en ningún otro lugar del planeta. Esta criatura de color gris y rojo es descendiente del zorro gris del continente, con un porte mucho menor, y no crece mucho más del tamaño de un gato doméstico promedio. Seis de las ocho Channel Islands tienen su propia población de zorros isleños, y cada una es reconocida como una subespecie única e individual. Tienen diferencias sutiles entre sí porque cada población ha logrado sus propias adaptaciones evolutivas, como una cola más corta o un hocico más largo. 

En 2004, todas estas subespecies del zorro isleño fueron incluidas en el catálogo federal de especies en peligro de extinción, pero gracias a un programa de cría en cautiverio junto con otras medidas se pudo evitar la extinción de esta especie y las poblaciones actuales son más estables. En el parque nacional, los zorros habitan las islas de San Miguel, Santa Rosa y Santa Cruz. Uno de los mejores lugares para poder observar zorros es la Isla Santa Cruz, que alberga a cerca de 1,000 ejemplares, en general, se los detecta cerca del campamento Scorpion Ranch. A diferencia del zorro gris del continente, que caza solo por la noche, el zorro isleño no tiene predadores, de modo que atraviesa la isla a la luz del día. 

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Doug Mangum

Cómo llegar a las islas

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Cómo llegar a las islas
Toma un barco al Parque Nacional

La única manera de llegar a cuatro de las cinco islas que conforman el Parque Nacional Channel Islands es en barco, ya sea en una embarcación privada o como parte de un tour a cargo del concesionario oficial del parque: Island Packers. La empresa ofrece viajes contratados a la Isla Santa Cruz todos los días del año; los viajes a Anacapa se realizan cinco días a la semana durante el verano (hay menos excursiones en temporada baja). 

"La única manera de llegar a cuatro de las cinco islas que conforman el Parque Nacional Channel Islands es en barco..."

Las embarcaciones parten de Ventura o de Oxnard (Puerto de Channel Islands) y la travesía para llegar a estas dos islas dura alrededor de una hora. Para llegar a la Isla Santa Rosa es necesario hacer un viaje mucho más largo de alrededor de tres horas, pero se puede acceder mediante un vuelo de 25 minutos en una avioneta que sale del Aeropuerto Camarillo (el concesionario autorizado es Channel Islands Aviation). No se autoriza el aterrizaje de aeronaves privadas en las islas. No hay medios rápidos para llegar a la Isla Santa Bárbara, solo se accede con una travesía en barco de tres horas. 

La mayoría de las excursiones ofrecidas por Island Packers visitan solo una isla a la vez. Son habituales los viajes en el día a las islas de Anacapa y Santa Cruz. Quienes opten por acampar pueden llegar navegando a cualquiera de las islas y permanecer allí durante varios días. Si realmente deseas absorber la mentalidad isleña, piensa en realizar un fascinante viaje de varios días como el que ofrece Truth Aquatics con base en Santa Bárbara. Explora una isla por día, luego pasa la noche a bordo del barco mientras viajas hasta la siguiente isla.