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Laura Flippen

Trip 4 jours 10 stops

L'Or De Californie

Marchez sur les pas des pionniers en remontant le cours de la ruée vers l'or en Californie, événement majeur de l'histoire de l'Amérique au 19ème siècle. Agitez la batée à la recherche du métal précieux, et observez des commerçants en habit d'époque recréer l'ambiance des années 1850 dans le parc d'état historique de Columbia. Montez à bord d'unrafting, et tâchez de ne pas boire la tasse en descendant l'American River. Goûtez aux trésors contemporains de la région de l'or, des vins puissants et généreux, chez des petits vignerons merveilleux.

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State Capitol

Sacramento

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Sacramento
Le passé s'écrit en or, et le futur en diamant

Commencez votre voyage au centre de l'État, où se trouve la capitale Sacramento. Comme beaucoup de villes, la capitale de l'État de Californie est en train de vivre une grande renaissance. De jeunes adultes, à la recherche d'une atmosphère urbaine, affluent vers cette ville tranquille et ses micro-brasseries, pubs-restaurants et boutiques tendance toujours plus nombreux. Des chefs primés de plus en plus incontournables se concentrent sur les ingrédients locaux, et les partenariats entre les restaurants, les fermes et les ranches avoisinants sont devenus monnaie courante. Les chaudes journées d'été sont souvent suivies des soirées les plus agréables de l'État : jusqu'à ce que le soleil se couche, les gens s'assoient sur le porche de leurs élégantes maisons victoriennes et les enfants s'amusent dans des parcs bien arborés.

Puisque nous sommes dans la capitale de l'État, les activités ne manquent pas. Il y a d’ailleurs souvent des rassemblements de groupes bigarrés autour du capitole et de sa coupole. Les musées sont largement concentrés autour du centre commercial de Capitol Mall, dans le centre-ville historique de Sacramento. Cette zone rénovée le long du fleuve Sacramento était un important point névralgique pendant la ruée vers l'or. Il est facile de se déplacer d’un endroit à un autre : les bouchons ne sont pas une spécialité locale. Sacramento est aussi un excellent endroit à explorer à vélo : elle offre des pistes cyclables bien balisées et des chemins pavés le long des fleuves Sacramento et American. Ça n'est pas pour rien que la League of American Bicyclists a décerné une médaille d'or à la ville. De plus, un système de tramways très pratique relie les sites populaires de la ville.

Votre road trip remonte ensuite vers le nord, sur l'autoroute 49, en direction de quelques-unes des villes les plus emblématiques de la ruée vers l'or. Aujourd'hui, ces bourgades proposent des restaurants innovants, de délicieux vins primés, des boutiques accueillantes et de charmantes auberges.

Pour en savoir plus
Prochain arrêt
Nevada City (61mi/98km; 1hr5min)
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Laura Flippen

Nevada City

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Nevada City
Le meilleur filon pour des restaurants, des vins et des spectacles exceptionnels

Ce petit hameau entouré de forêts, ponctué de superbes maisons victoriennes et de rues boisées, se trouve à 98 kilomètres au nord-est de Sacramento. C'est tout simplement l'une des plus belles villes du Gold Country. Nevada City, qui n'était en 1849 qu'un simple camp de mineurs, a réussi à conserver un noyau bien préservé de bâtiments historiques, dont la plus ancienne structure construite pour des représentations théâtrales de Californie, le Nevada Theatre de 1865. Les spectacles qui y ont été donnés incluent des pièces de Mark Twain et des concerts de Mötley Crüe. Au coin de la rue, sur Main Street, une caserne de pompiers surmontée d'un clocher et à la façade de pain d'épices abrite un petit musée d'histoire. Des paniers confectionnés à la main par les indiens Nisenan sont exposés aux côtés d'objets ayant appartenu aux premiers occupants des lieux et aux pionniers venus de Chine. Les bâtiments impeccables du 19ème siècle et leurs balcons de bois sont aujourd'hui convertis en restaurants, en boutiques de souvenirs (si vous aimez la nature, passez donc par la boutique Earth Store), en salles de dégustation de vins et en magasins d'antiquités. Avant de partir en promenade dans les rues de la ville, téléchargez votre visite guidée auprès de la chambre de commerce de Nevada City.

À présent, rebroussez chemin et parcourez 9 kilomètres sur la route 20 en direction de Grass Valley, afin de visiter l'une des mines d'or les plus riches de Californie.

Prochain arrêt
Parc d'état historique d'Empire Mine (5mi/8km; 8min)
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Lorres Gold Mine

Parc d'état historique d'Empire Mine

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Parc d'état historique d'Empire Mine
Visitez une villa de la ruée vers l'or avant de pénétrer dans les entrailles de la Terre

Faites d'une pierre deux coups en visitant ce site absolument remarquable de Grass Valley. Tout d'abord, arrêtez-vous à l'office du tourisme pour en apprendre plus sur l'une des mines d'or les plus anciennes, les plus profondes, les plus longues et les plus riches de Californie. En un siècle, jusqu'à sa fermeture en 1956, 159 millions de grammes d'or y ont été extraits. Pour vous donner une idée, c'est assez pour remplir une pièce de 3 mètres cube . Afin de mieux prendre la mesure de la mine, jetez un œil au modèle réduit représentant ses 13 kilomètres de réseaux avant de vous rendre vers son ancien couloir d'entrée : la pointe d'un iceberg labyrinthique qui s’étend sur plus de 590 kilomètres. 

Revenez sur Terre (mentalement et physiquement) et promenez-vous sur la propriété de William Bowers Bourn Jr., qui prit les rennes de la mine en 1879. Bourn Cottage, un nom tout en humilité pour ce somptueux domaine de campagne pour lequel aucune dépense ne fut épargnée. Avec ses intérieurs en séquoia et ses fenêtres en cristal, cette citadelle de pierre, haute de deux étages, s'inspire des propriétés de la noblesse anglaise du 19ème siècle.  

Des visites guidées sont proposées de mai à septembre. Le Mine Yard Tour fait la lumière sur les conditions de vie difficiles des mineurs qui travaillaient sur le site. Découvrez le revers de la médaille avec le Cottage Grounds Tour, qui inclut une visite du somptueux Bourn Cottage. 

L'étape suivante est Auburn, un endroit où se conjuguent histoire, grands vins et sports d'extérieur comme la randonnée, le VTT, les balades à cheval et la course à pied. 

Prochain arrêt
Auburn (24mi/39km; 29min)
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Harriot Manley/ Sunset Publishing

Auburn

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Auburn
Explorez une ville d'athlètes idéalement située dans le Gold Country

Bien qu'Auburn ait longtemps constitué une ville d’étape pratique pour les voyageurs en route vers la rive nord du lac Tahoe, elle ne manque pas d’atouts pour que vous vous y attardiez ; surtout si vous aimez bouger, manger, boire, et découvrir l'histoire de la ruée vers l'or. Auburn prétend au titre de capitale mondiale des événements sportifs les plus difficiles et les plus exigeants de l'histoire, avec la prestigieuse Western States, une course à pied de 161 kilomètres. La région est aussi la Mecque du VTT, les randonneurs et les cavaliers ne manqueront pas de profiter des nombreux sentiers serpentant autour de l'Auburn State Recreation Area, qui protège l'endroit où convergent la branche nord et la branche centrale de l'American River (ces deux embranchements sont des spots prisés des amateurs de rafting).

"Alors que de plus en plus de vignerons rejoignent le « Gold Crush », une référence locale au nombre croissant de vignobles dans le comté de Placer, vous aurez davantage d'occasions de vous détendre dans des salles de dégustation. "

Alors que de plus en plus de vignerons rejoignent le « Gold Crush », une référence locale au nombre croissant de vignobles dans le comté de Placer, vous aurez davantage d'occasions de vous détendre dans des salles de dégustation. D'ailleurs, il y a fort à parier que la personne qui vous servira votre verre de vin sera le vigneron en personne. Les bons vins attirent les bons restaurants : ils pullulent dans les rues du quartier historique d'Auburn. Les galeries d'art et les boutiques d'antiquités et d'objets rares abondent également. Toutefois, les raisins ne sont pas la seule culture de la région, et plusieurs variétés de citrons s'y épanouissent aussi. Vous pourrez vous en rassasier lors du Mountain Mandarin Festival, qui a lieu chaque année vers la fin de l'automne au Gold Country Fairgrounds de la ville.

Après avoir visité Auburn, continuez votre chemin vers le sud-est sur la route 49, en direction du parc d'état historique de Marshall Gold Discovery, le tout premier site où l'on découvrit de l'or en Californie.  

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James Marshall Monument

Marshall Gold Discovery

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Marshall Gold Discovery
Découvrez le tout premier filon de la ruée vers l'or

En circulant sur le paisible tronçon de la sinueuse Highway 49, entre Auburn et Placerville, il est difficile d'imaginer que la région fut autrefois le cœur vibrant de l'un des événements les plus marquants de l'histoire de la Californie. C'est ici, sur une portion de l'American River alimentée par la fonte des neiges, traçant son chemin à travers la magnifique ville de Coloma, qu'un employé de scierie du nom de James Marshall découvrit pour la première fois le précieux métal dans la vase de la rivière. Le coup d’envoi de la ruée vers l'or de 1849 était donné.

Coloma grandit comme un champignon et atteignit la barre des 10 000 habitants, et bientôt, une école, un magasin général et un bureau de poste au toit de tôle furent érigés. Comme d’autres, ces bâtiments sont aujourd'hui protégés et ils font partie du parc d'état historique de Marshall Gold Discovery. La ville propose un musée intéressant consacré à la découverte de l'or, le Gold Discovery Museum, où les enfants peuvent même essayer de chercher de l'or à la batée. Suivez les sentiers ombragés le long de la rivière pour trouver un endroit où pique-niquer. Restez dans les environs pour dîner : le Café Mahjaic, qui occupe un bâtiment en briques de 1855 dans la minuscule ville de Lotus, propose des plats formidables préparés à base d'ingrédients locaux. Vous pourrez par exemple goûter à un fantastique poulet fermier rôti avec des échalotes, du bacon et des champignons.

Vous pouvez aller en voiture jusqu'à votre prochain arrêt, mais pour vraiment vous amuser, vous allez devoir vous mouiller ! Découvrez l'American River en rafting, avec toute la famille.

Prochain arrêt
American River (1mi/2km; 1min)
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Rob Brodman

The American River

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The American River
Ruée vers l'or, à grand coup d'adrénaline

L'American River, la plus populaire des rivières de rafting de l'ouest, dévale le Gold Country dans une succession palpitante de rapides, de bassins profonds et de cascades. Son riche écosystème a longtemps permis de subvenir aux besoins des tribus amérindiennes locales avant d'accueillir une nouvelle vague de visiteurs : les légendaires « 49ers ». Ces derniers voyaient cette voie d'eau comme une véritable poule aux œufs d'or, cherchant le fruit de leur convoitise dans leurs batées, faisant exploser des berges entières avec des canons à eau dans l'espoir de découvrir des filons du précieux métal. Bien que des vestiges de ces anciens équipements miniers apparaissent encore ici et là, aux détours de la rivière, la ruée vers l'or a presque totalement été remplacée par une autre ruée : celle de l'adrénaline. Chacun des trois embranchements de l'American River offre son propre type de fun aquatique, et les prestataires proposent des aventures pour tous les goûts : des promenades familiales d'une demi-journée, aux expéditions haletantes sur plusieurs jours.

Et vous, quel est votre style ? L'embranchement le plus populaire est celui du sud. Il comprend des rapides de classes II et III, parfaits pour les familles et les débutants. Les portions plus en aval des embranchements nord et central offrent quant à elles de simples rapides de classe II : elles sont bien adaptées à la pratique du canoë ou du kayak en eaux vives. Plus en amont, c'est une autre paire de manches. Certaines parties supérieures des deux embranchements comportent des rapides de classes IV et V, avec des noms aussi évocateurs que Bogus Thunder (« faux tonnerre ») ou Texas Chainsaw Mama (« la grande tronçonneuse du Texas »).

Même si les expéditions à la journée sont toujours un succès (en particulier lors des longues journées d'été, lorsque des batailles d'eau bon enfant éclatent entre différentes embarcations), rien n'est vraiment comparable au fait de passer une nuit au bord de la rivière, à observer les truites glisser à la surface d'une eau aux reflets argentés, tandis que le soir tombe sur une frise d'étoiles illuminant le ciel. Certains organisateurs offrent des escapades absolument uniques. La compagnie O.A.R.S., par exemple, propose des dégustations de bières artisanales lors de ses expéditions sur plusieurs jours.

Après votre aventure sur la rivière, poursuivez vers le sud en passant par Placerville, jusqu'à ce que vous atteigniez une région connue pour ses paisibles vergers de pommiers et ses fermes de cueillette.

 

Prochain arrêt
Apple Hill (14mi/23km; 25min)
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Jenny Ella Pfeiffer

Apple Hill

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Apple Hill
Du vin, de la bière, un spa réconfortant et des pommes sucrées

L'automne au Gold Country, ce sont des cieux d'un bleu azur, des vignes d'un rouge orgueilleux, et un bon bol d'air frais revigorant. C'est aussi la saison des pommes, avec plus de 30 vergers et fermes parsemant la région à l'est de Placerville, à 2 heures de route environ de San Francisco. Visitez les fermes où l’on peut cueillir ses fruits soi-même et les échoppes de bord de route entourant le petit hameau de Camino, et goûtez aux Granny Smiths acidulées, aux Galas à la peau fine, et à d'autres variétés de pommes, dont bon nombre sont cultivées par une nouvelle génération de fermiers. Dans la région, vous trouverez également la ferme-brasserie de Jack Russell (essayez-y la bière de ferme), une poignée de domaines viticoles comme Fenton ou Lava Cap, ainsi que le spa Time Out, où vous pourrez profiter d'un soin tonique (n'oubliez pas de réserver à l'avance). Ou alors, étalez simplement votre nappe de pique-nique au High Hill Ranch, et régalez-vous de beignets aux pommes tout juste sortis du four et de beurre de pommes frais étalé sur des biscuits salés.

Faites le plein de pommes et de cidre, achetez une tarte (ou deux), et continuez votre visite vers le sud. Vous découvrirez des vignerons innovants qui produisent des millésimes primés dans un cadre tout en décontraction : le pays du vin.

Prochain arrêt
Plymouth (25mi/40km; 34min)
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Laura Flippen

Le Pays du vin : Plymouth et la vallée de Shenandoah

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Le Pays du vin : Plymouth et la vallée de Shenandoah
Vieux millésimes et nouvelles cuvées

Les racines des anciennes vignes de Zinfandel remontent loin dans cette région du nord-est de la Californie. Ici, le travail du raisin date de l'époque de la ruée vers l'or dans les  années 1850. Aujourd'hui, une pléthore d'entreprises vinicoles, de visites guidées, de salles de dégustation et de restaurants spécialisés dans la cuisine à base de vin apportent une bonne dose d'énergie fruitée à la Sierra Nevada, où plus de 100 vignerons produisent à présent de nombreuses variétés, spécialement du Zinfandel, mais aussi beaucoup d'autres types de raisins plus intrigants les uns que les autres.

Pour prendre part à ce nouvel essor, rendez-vous dans la petite localité de Plymouth. Vous y découvrirez des salles de dégustation étonnamment tendance et des restaurants des plus chics, comme le Taste, un véritable aimant pour 

La vallée de Shenandoah, à cheval sur les comtés d'Amador et d'El Dorado, est un autre endroit sensationnel pour découvrir l'apport de ce nouveau mélange de contemporain et d'ancien. Parcourez les routes de campagne à l'ombre des chênes, entre granges et clôtures burinées, et ne soyez pas surpris quand au détour d'une rue, vous tomberez sur un domaine au chic étonnamment urbain : le vignoble d'Andis. Pourtant, une sensibilité très terre à terre persiste dans ce petit coin de Californie. En effet, la plupart des domaines  du Gold Country sont des entreprises familiales, et dans la plupart des cas, c'est le vigneron en personne qui vous servira un verre de son plus précieux breuvage.

Roulez jusqu'à Murphys et découvrez des salles de dégustation élégantes, des boutiques et des restaurants. Vous aurez peut-être envie de passer la nuit dans une auberge historique coquette.

Prochain arrêt
Murphys (47mi/76km; 59min)
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Jenny Martin

Murphys

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Murphys
Explorez une ville de campagne en plein essor qui n'a rien à envier aux grandes

Tout comme San Francisco au milieu des années 1800, Murphys fut l'une des villes les plus riches de la ruée vers l'or en Californie. Pourtant, cette ville attrayante du Comté de Calaveras fait davantage penser aux célèbres grenouilles sauteuses de Mark Twain (mises à l'honneur chaque année dans la ville voisine d'Angels Camp) qu'à certaines destinations viticoles prestigieuses ou étoilées au Michelin. Cette petite bourgade autrefois peuplée de chercheurs d'or, située à peu près à mi-chemin entre le parc national de Yosemite et le lac Tahoe, a gardé une apparence résolument historique, avec ses superbes bâtiments de pierre datant du milieu du 19ème siècle et ses clôtures blanches entourant des jardins agréablement fleuris. Des visites guidées sont proposées tous les dimanches à 10 h. Elles partent du musée Old Timers, sur Main Street.

Mais malgré toutes ces reliques du passé, il est difficile de ne pas voir à quel point le temps a fait son œuvre depuis le jour où John et Daniel Murphy y ont établi leur comptoir et leur exploitation minière. Promenez-vous sur Main Street et entrez dans des salles de dégustation et des restaurants proposant des vins produits par plus de deux douzaines d’exploitations vinicoles détenues et gérées par des familles de la région. Savourez un expresso et des croissants sortis du four à la boulangerie Aria, et admirez les objets artisanaux du marché fermier (en été, le jeudi). Visitez les vignobles tentaculaires d'Ironstone et dégustez-y des vins ; assistez à un concert en extérieur avec de grands noms de la chanson comme Sheryl Crow ; admirez des objets typiques de la ruée vers l'or et des photographies d'époque au surprenant musée du domaine, et détendez-vous dans l'élégant V Restaurant, Bar & Bistro.

Terminez votre visite par un petit tour dans un parc d'état qui a pour vocation de recréer la période de la ruée vers l'or avec moult détails.

Prochain arrêt
Parc Historique de Columbia (13mi/21km; 21min)
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Laura Flippen

Parc historique de Columbia

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Parc historique de Columbia
Remontez dans le temps jusqu'aux années 1850 avec cette perle du Gold Country

Avec son charme désuet et une mine d'objets anciens, ce parc vous présente la ruée vers l'or comme si vous y étiez. Les personnages en costume d'époque vous invitent à faire le tour du propriétaire dans cette ville minière remarquablement préservée (la deuxième plus grande ville de l'État, au plus fort de la ruée vers l'or) : ils vivent et travaillent ici, dans divers commerces et boutiques d'époque. Montez à bord d'une authentique diligence, commandez une sarsaparilla bien fraîche dans un saloon de style western, ou sentez la chaleur d'une forge en activité. Vous y trouverez également une agence de la Wells Fargo, et d'autres reliques des premiers jours des mines californiennes. Même les sons de la ville sont authentiques : aucune voiture n'y est admise. Si vous entendez quelque chose, il s'agit probablement du petit trot des chevaux.

Des visites historiques du parc sont proposées gratuitement, au départ du musée, tous les week-ends à 11 h. De mi-juin au premier lundi de septembre, des visites ont aussi lieu en semaine. Des journées de la ruée vers l'or sont organisées le deuxième samedi après-midi de chaque mois. Des autochtones en costumes d'époque proposent des visites spéciales, des objets anciens sont montrés au public, et les enfants peuvent même essayer de trouver de l'or à la batée. L'été est parfois très chaud et il y a souvent foule le week-end, alors si vous le pouvez, venez de préférence tôt le matin en semaine.

Si vous souhaitez revenir plus vite à Sacramento (le trajet dure à peu près 2 heures), dirigez-vous vers l'ouest, au-delà du réservoir Camanche, vers l'autoroute I-5. Votre destination se trouve 148 kilomètres plus au nord.