Gilroy Gardens
Courtesy of Gilroy Gardens

Parcs à thème et parcs attractions version mini

Aires de jeux historiques au bord de l’océan, charme classique des parcs de ville, aventures mouvementées : les petits parcs à thème et parcs d’attractions n’en offrent pas moins un large éventail d’activités ludiques.  On y trouve des divertissements à l’ancienne, comme des maquettes de chemin de fer dans lesquelles on peut monter, des animaux sauvages ou de ferme, des théâtres de marionnettes pour les enfants, entre autres attractions uniques. La plupart de ces parcs sont moins fréquentés que les grandes usines à rêves et leur taille permet de les visiter en une seule journée… un avantage appréciable quand on est accompagnés de jeunes enfants. 

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Rebecca Stunell/Alamy

Santa Cruz Beach Boardwalk

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Santa Cruz Beach Boardwalk
Passez la journée dans cet endroit charmant en bord de mer

Vous avez du mal à résister aux larges bandes de sable et aux vagues dodues caressées par le soleil ? Ajoutez-y une promenade bigarrée, avec des attractions, des jeux et de la musique... Vous ne pourrez vraiment plus dire non ! Peu de gens ne se laissent pas tenter : cette promenade populaire en bord de mer est un véritable rituel pour un nombre incalculable de familles californiennes, une occasion exceptionnelle de se détendre et de s'amuser exactement comme le font les locaux. Bien que les attractions soient très nombreuses sur la promenade, la grande star de l'endroit est le « Giant Dipper », une impressionnante montagne russe en bois ayant ouvert ses portes en 1924. Elle génère des cris, des gémissements et des sensations fortes depuis des décennies. De nos jours, ça n'est plus la seule machine à frissons de la ville : la promenade propose également une tour de 38 mètres de haut, le « Double Shot ». Cette attraction est spécialement conçue pour secouer les intestins des amateurs d'adrénaline. Des attractions plus tranquilles, spécialement adaptées aux petits, sont également proposées. Montez donc à bord du manège « Looff » de 1911, méticuleusement rénové : la crinière de ses destriers colorés est faite à partir de vrai crin de cheval ! En outre, vous pourrez jouer au laser, au minigolf et à un nombre impressionnant de jeux vidéo dans une galerie de jeux d'arcade d'intérieur. Pour vous remettre de vos émotions, grimpez sur le funiculaire « Sky Glider » : il offre des vues dignes des plus grands réalisateurs GoPro sur la plage, les attractions et les Santa Cruz Mountains. Les mercredis d'été, restez donc un peu plus tard : des films sont projetés sur la plage. Les vendredis (l'été, toujours), des concerts gratuits ont lieu.

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Jetée Et Plage De Santa Monica

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Jetée Et Plage De Santa Monica
Du sable doré et un classique de 1909

Faites une balade le long de la fameuse jetée de Santa Monica, au crépuscule, lorsque le Pacifique avale le soleil tout entier. Vous n'aurez plus jamais envie de rentrer. Mais attendez : il y a mieux ! Et c'est ici que ça se passe. Le parc à thème Pacific Park propose des montagnes russes pas si effrayantes et des manèges plus classiques. Un endroit populaire, même pour vos petites têtes blondes. Du haut de la grande roue se trouvant sur la jetée, la vue sur le coucher de soleil est simplement incomparable. Le week-end, vous pouvez participer à des visites guidées gratuites afin de découvrir l'histoire de la jetée, qui date de 1909. Ajoutez à cela quelques petits plaisirs simples de la vie, comme un milk-shake bien crémeux ou un collier de coquillages, et vous voilà occupés pour l'après-midi, à flâner dans les petites boutiques et et vous restaurant dans les stands de restauration rapide longeant la jetée. Et puis, il y a tous les pêcheurs locaux qui ajoutent une petite touche d'authenticité au paysage, sur fond d'anecdotes amusantes et de poissons un peu trop fuyants. Découvrez-en davantage sur ces poissons en descendant en-dessous de la jetée (au niveau du carrousel en bois du début du 20ème siècle) et en pénétrant dans l'accueillant Santa Monica Pier Aquarium, qui héberge plus de 100 espèces de poissons et d’animaux aquatiques, et de nombreuses expositions interactives pour toute la famille. 

Vous pouvez aussi très bien vous contenter d'arpenter la jolie plage, longue de près de 6 km. Pour profiter pleinement de l'endroit, explorez l'océan sur un  paddleboard (plusieurs possibilités de location vous sont proposées, ainsi que des cours), ou optez pour un traitement VIP avec votre propre majordome chez Perry's. 

 

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Dave Parker/Flickr

Parc à thème familial de Gilroy Gardens

Parc à thème familial de Gilroy Gardens
Des balades thématiques mettent en lumière les racines agricoles de la région

Si vous cherchez toujours une façon de faire manger des légumes à vos enfants, emmenez-les dans ce charmant parc d’attractions agricole dans la « Capitale mondiale de l’ail ». Les attractions de ce parc à thème – avec des noms bizarres comme « Artichoke Dip » (tasses à thé qui tournent) – sont si douces que certaines autorisent même l’accès aux bébés. Grimpez à bord d’un ver affamé pour un voyage autour d’un trognon de pomme ou glissez au cœur d’un gros bulbe d’ail pour profiter de quelques boucles et spirales. En plus de ces attractions et promenades spécialement conçues pour les petits, Gilroy Gardens abrite le « Circus Trees » d’Axel Erlandson, qui a donné aux arbres leurs formes fantaisistes grâce à un processus de greffe élaboré. Vos enfants peuvent participer à une chasse au trésor dans ces célèbres arbres – procurez-vous une brochure à l’entrée. Ce sont tous des chefs d’œuvre, mais le « Basket Tree » et le géant à quatre jambes sont incontournables.

Cette propriété ombragée de 216 hectares comprend six jardins botaniques, le plus grand étant « Monarch Garden », situé au sein d’une serre de 610 m2. Certains jardins proposent des visites spécialisées – comme une croisière à travers les fleurs du « Rainbow Garden ». Ou bien, grimpez à bord de la réplique d’une Ford Model T pour visiter la région de South County Backroads, vaste vallée du Sud de San Francisco jadis presque exclusivement composée de terrains agricoles. Les enfants auront également la chance d’observer des plantes tropicales et subtropicales depuis la réplique d’un train à vapeur miniature.

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Nathan Jongewaard/Flickr

Children’s Fairyland

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Children’s Fairyland
Un divertissement désuet avec des personnages de contes

Ce parc sur les bords du Lake Merritt, dans le centre-ville d’Oakland, fait sourire les enfants (et leurs parents) depuis 1950. Évidemment, il a également impressionné Walt Disney : l’histoire raconte que suite à sa visite, il aurait intégré des éléments de Fairyland, tels que des guides déguisés en personnages de contes, dans son propre parc à thème d’Anaheim.

De nos jours, le parc est rempli de maisons dans les arbres, châteaux, navires de pirates et citrouilles géantes sur lesquels les enfants peuvent grimper, qu’ils peuvent explorer et sur lesquels ils peuvent glisser. Il y a également un petit zoo, des spectacles de marionnettes et plusieurs endroits pour fêter des évènements, tels que des anniversaires. À l’entrée, vous êtes accueillis par « La vieille dame dans la chaussure » et vous pouvez commencer à vous promener dans le labyrinthe d’Alice au Pays des Merveilles, construit avec des cartes géantes. Deux des plus grands atouts de Fairyland sont le « Storybook Puppet Theater » et le théâtre pour les enfants. Une petite faim ? Arrêtez-vous au « Johnny Appleseed’s Café » ou étalez une couverture dans le « Teddy Bear Picnic Grove ». En été, consultez le planning de Fairyland pour les nuits spéciales famille.

Conseil d’initiés : les clés magiques, qui “ouvrent” des boîtes de contes parlantes dans tout le parc, sont disponibles à l’entrée pour 3$. Les enfants peuvent garder leurs clés et les utiliser lors d’une prochaine visite.

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Tai Power Seeff

Safari West

Safari West
Vivez une aventure à l’africaine dans la vallée de Sonoma

La quantité d’animaux sauvages africains qui peuplent ce parc étonnera même les amateurs de safari les plus aguerris. Girafes, rhinocéros, zèbres, gnous, gazelles, bongos et autres animaux étonnants sillonnent les collines et forêts de cet immense parc situé à une heure et demie de route au nord de San Francisco. Des dizaines d’oiseaux y ont également élu domicile, y compris des grues, des flamants roses, des autruches et des cigognes. Prenez place dans des voiturettes pour visiter le parc avec des guides : vous n’êtes pas au bout de vos surprises ! Les visiteurs de tous âges apprécieront aussi les rencontres rapprochées avec une partie des animaux du parc. Pour une expérience inoubliable (y compris en famille), pourquoi ne pas passer la nuit dans une tente safari aux multiples ressources ? Vous y trouverez des lits confortables, des salles de bains privées et une musique d’ambiance naturelle digne du Serengeti.

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Mike Johnston/Flickr

Sonoma TrainTown Railroad

Sonoma TrainTown Railroad
Montez à bord de cette attraction familiale, pour parcourir le cœur de la région viticole.

Ce parc ferroviaire était le rêve d’un imprimeur de Sonoma, Stanley Frank. Il a rempli les 4 hectares du parc de modèles réduits de locomotives et wagons, répliques exactes des versions classiques, faisant de TrainTown l’une des collections de trains en modèles réduits les plus minutieuses du pays.

Mais les enfants ne s’arrêtent pas à l’observation de ces trains – ils peuvent monter à bord. Un tour de 20 minutes traverse des tunnels et des ponts avant de s’arrêter à Lakeview, le propre village de TrainTown, qui dispose d’un petit zoo pour les enfants avec des animaux de la basse-cour (prévoyez beaucoup de pièces de monnaie pour acheter des croquettes dans les distributeurs) et des attractions pour enfants, dont un manège et une grande roue.

L’entrée du parc et le parking sont gratuits pour toute la famille – en revanche, l’entrée dans chaque attraction est payante. La semaine, vous éviterez la foule, mais la plupart des attractions, à l’exception du train, du manège et de l’avion, sont fermées.

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Courtesy of Funderland

Funderland Amusement Park

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Funderland Amusement Park
Petit parc pour mini-aventuriers

Ce parc modeste voisin du Zoo de Sacramento et de Fairytale Town donne aux enfants l’occasion de monter dans toutes sortes de véhicules (bateaux, voitures, trains, avions) dimensionnés à leur taille. Si vous avez un casse-cou en culottes courtes dans la famille, optez pour le Flying Dragon Roller Coaster. Les jeunes aventuriers adorent aller à toute vitesse dans les Backroads Buggies. Lorsque les températures montent en été, vous pouvez vous rafraîchir avec le Log Run, une autre attraction classique. Même les plus petits auront l’impression d’être au cœur de l’action en participant aux séances photo sur le thème de l’aventure proposées en trois endroits du parc. 

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Courtesy of Pirates Dinner Adventure

Pirate's Dinner Adventure

Pirate's Dinner Adventure
Un divertissement immersif sur un galion espagnol

Révisez votre vocabulaire fleuri avec cette attraction d’intérieur on ne peut plus divertissante de Buena Park. Le spectacle se déroule dans un immense faux lagon, où vous vous assiérez avec les autres visiteurs dans l’un des six « navires ». L’un d’eux est dirigé par un pirate intrépide qui, accompagné de dizaines d’acteurs, chanteurs et cascadeurs, vous embarquera dans une joyeuse aventure sur et autour d’une minutieuse réplique d’un galion espagnol du 18ème siècle (avec mâts de 12 mètres, canonnades et de flamboyantes compositions pyrotechniques). Tout le monde, y compris les enfants, peut se porter volontaire pour aider les pirates dans des épreuves tout autour de la scène, que ce soit pour hisser les voiles ou combattre de féroces dragons des mers. Cette joyeuse attraction de cape et d’épée s’accompagne en outre d’un dîner.

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Julia/Flickr

Medieval Times

Medieval Times
Prenez part à un festin de roi sur fond de joutes chevaleresques

Rejoignez le monde du Moyen-Âge, avec ses chevaliers, ses gentes damoiselles et ses combats à l’épée, dans cette attraction d’intérieur très animée. Difficile de savoir ce que les enfants préfèrent : les joutes, les chevaux, les acrobaties ou la chance de pouvoir manger à un banquet médiéval… avec les mains. Attendez-vous à lever joyeusement vos verres au son de moûltes chansons, concours endiablés et autres pitreries. Chaque spectacle s’achève sur la proclamation du champion du tournoi parmi les chevaliers en lice. 

Les conseils des gens du coin : Arrivez tôt, car les premiers arrivés sont les premiers servis. Vous profiterez d’autant mieux du spectacle si vous êtes dans les premiers rangs. 

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Courtesy of Great America

California's Great America

California's Great America
Éclatez-vous sur des attractions aquatiques

Mi-fête foraine, mi-parc aquatique, ce parc à thème a pour ambition de réussir à divertir ses visiteurs de tous les âges. Les ados et les amateurs d’aventures peuvent se diriger d’emblée vers le Gold Striker, le grand huit en bois le plus haut et le plus rapide de Californie du Nord, avec ses loopings, ses virages et ses descentes qui peuvent vous propulser à la vitesse ahurissante de 87 kilomètres/heure. Il y a aussi le Flight Deck, des montagnes russes offrant des tonneaux en apesanteur (qu’il vaut peut-être mieux essayer l’estomac vide) ou le Demon, avec ses deux tonneaux à 360°. 

Une fois que vous avez épuisé vos réserves d’adrénaline, ou si vos enfants préfèrent des expériences moins secouantes, vous pourrez opter pour des attractions tranquilles à Planet Snoopy, dont les attractions sont adaptées aux plus petits.

Lorsque les températures montent en été, direction Boomerang Bay, un complexe de 5 hectares réunissant une piscine lagon, une longue et paisible rivière pour les descentes en bouée, une piscine à vagues et des cabines à louer au bord de la piscine.

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Nancy/Flickr

Belmont Park

Belmont Park
Fun et frissons sur la plage

Ce vénérable classique, proche des vagues et du sable de Mission Beach, renferme un grand-huit Giant Dipper de 1925, des autos tamponneuses et d’autres attractions du bon vieux temps. Les ados aimeront les sensations fortes du Control Freak et du Vertical Plunge, tandis que les plus jeunes monteront sur les chevaux décorés du Liberty Carousel, qui est encore plus beau quand il s’illumine pour la nuit. Il n’y a cependant pas que des attractions foraines : vous pouvez rivaliser d’adresse sur les trous du mini-golf ou regarder vos enfants grimper sur le mur d’escalade pendant que vous louez une chaise de plage pour faire un break.

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Mr. Littlehand/Flickr

Balboa Fun Zone

Balboa Fun Zone
Un parc plein de charme sur la côte

Évoquant avec goût les parcs à thème côtiers d’une époque révolue, cette attraction de Californie du Sud est un heureux plus à vos visites à Newport Beach. Mettez-vous dans l’ambiance en embarquant sur l’Auto Ferry pour rejoindre le parc, puis laissez le champ libre à vos enfants, qui pourront monter sur la grande roue au bord de l’eau, visiter un musée nautique et tester leur adresse sur des jeux d’arcade. Vous pourrez rassembler les troupes devant un des stands où se vend la glace maison du parc, le Balboa Bar, tout enrobé de chocolat.

Vous pouvez aussi louer des vélos ou vous offrir une pittoresque visite du port avec les croisières à bord du Hornblower.