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Alex Farnum

Californie du Sud

Spotlight: Parc National De Joshua Tree

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Rochers, contreforts, montagnes escarpées, mines d’or en ruine, plaines désertiques parsemées d’arbres incongrus… l’endroit a de quoi suspendre. Joshua Tree, surnommé « J-Tree » par les habitants du coin, se trouve à un carrefour écologique entre le haut désert de Mojave et le désert du Colorado situé en plaine. Il en résulte une étonnante flore désertique, composée notamment d’« arbres de Josué », une variété de yucca, qui ont donné leur nom au lieu. Joshua Tree resplendit de beauté même de nuit, les magnifiques couchers de soleil cédant la place à un ciel constellé d’étoiles

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Courtesy of Robb Hannawacker/ NPS

Keys View

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Keys View
Découvrez le plus somptueux panorama désertique de Joshua Tree

Visitez Keys View par un matin clair pour découvrir une vue magnifique englobant deux des plus hauts sommets du Sud de la Californie : le Mount San Jacinto (culminant à 3 302 mètres) et le Mount Gorgonio (culminant à 3 506 mètres). Palm Springs et la Coachella Valley s’étendent en arrière-plan, tandis que les eaux étincelantes de la Salton Sea miroitent au sud-est. Si vous regardez bien, vous pourrez apercevoir la verdure de la réserve de Thousand Palms Oasis juste en dessous de vous. Et si le ciel est limpide, une paire de jumelles vous aidera à repérer le Mount Signal, qui s’élève à plus de 145 km de là, au Mexique. Vous pouvez vous dégourdir les jambes sur un court sentier pavé ou, si vous vous sentez en forme et souhaitez trouver la paix et le calme que seuls les déserts peuvent offrir, suivez le chemin qui conduit au Inspiration Peak voisin. L’excursion vaut le détour. Puisque vous avez quitté Keys View Road, ne manquez pas de vous arrêter au point de départ du sentier de Lost Horse Mine, pour une marche assez facile jusqu’à la Lost Horse Mine.

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Courtesy of Robb Hannawacker/ NPS

Keys Ranch

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Keys Ranch
Un ranch de l’Ouest préservé pour découvrir la vie des familles de pionniers

Pour la plupart des gens, la vie dans le désert paraît dure et isolée. C’est pourtant dans cet environnement que vécut l’éleveur et mineur William F. Keys pendant près de 60 ans. Bill Keys fut engagé pour diriger la mine de Desert Queen au début du 20ème siècle. Quand elle ferma en 1917, il décida de rester à Joshua Tree jusqu’à sa mort en 1969, en cultivant un lopin de terre qu’il baptisa Desert Queen Ranch. Il possédait plus d’une trentaine de concessions minières, où il cherchait de l’or et du gypse. Il exploitait aussi un bocard, ou moulin à pilons, et broyait les minerais pour les autres mineurs de la région. Dans ce canyon reculé, sa femme Frances et lui eurent cinq enfants et bâtirent une maison, une école, un atelier et une réserve. Ils élevèrent des chèvres, des poules, du bétail et cultivèrent un verger et un potager. Ils creusèrent des puits pour avoir de l’eau, construisirent des moulins à vent et comblèrent les canyons autour du ranch pour créer un lac. En bref, ce furent des pionniers.

Les visites de 90 minutes, guidées par un garde forestier (sauf en été), font découvrir les bâtiments encore visibles, l’équipement de mineur et d’autres reliques de la vie remarquable des Keys dans cette enclave désertique. 

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Courtesy of Robb Hannawacker/ NPS

49 Palms Oasis

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49 Palms Oasis
Suivez un ancien sentier vers un havre paisible

Les arbres de Josué abondent dans le parc national de Joshua Tree, mais vous n’en trouverez pas sur ce sentier. Il n’est pas assez élevé pour que ces yuccas épineux y poussent. La flore des déserts de basse altitude y prolifère à leur place : immenses palmiers, « coussins de belle-mère » épineux et buissons de « brittlebrush », une variété d’astéracées au feuillage gris argenté, dont les fleurs ressemblent à des marguerites jaunes. 

Le chemin suit en partie un ancien sentier amérindien qui passe par une petite crête, puis contourne la palmeraie, avec un dénivelé d’environ 91 mètres. Au bout du chemin, les palmiers éventails de Californie servent d’abri à une source et à des bassins d’eau claire. Des oasis comme celle-ci exigent une irrigation permanente, ce qui explique qu’elles soient situées le long de lignes de faille poussant l’eau souterraine à la surface. Ce site verdoyant et plein de vie est vital pour les mouflons du désert et les coyotes qui viennent s’y abreuver, de même que les oiseaux. Vous pourrez par exemple observer des orioles masqués orange et noir, surtout lorsque les fruits des palmiers mûrissent. 

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Courtesy of Robb Hannawacker/ NPS

Escalade et observation

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Escalade et observation
Les dômes et rochers en monzogranite attirent les amateurs d’escalade

J-Tree est un site de choix pour de nombreux grimpeurs et un lieu idéal pour s’essayer à l’escalade – ou simplement admirer ceux qui s’aventurent sur les rochers uniques du parc. Il y a plus de 100 millions d’années, l’activité sismique de la faille de San Andreas a fait jaillir du liquide en fusion de la croûte terrestre, qui a refroidi et durci sous la surface de la terre. Au fil du temps, les crues éclair ont nettoyé les couches de poussière, révélant des tours, des dômes et des pics de monzogranite qui forment un paysage surnaturel très prisé des grimpeurs. Aujourd’hui, les quelque 8 000 voies d’escalade établies du parc présentent des niveaux de difficulté variables, allant des plaques et rochers pour débutants aux fissures verticales extrêmes, en particulier du côté des terrains de camping de Hidden Valley et de Ryan ou dans l’immense Wonderland of Rocks. Pour trouver un guide, arrêtez-vous aux boutiques vendant du matériel d’escalade, comme Nomad Ventures ou Joshua Tree Outfitters, situées dans la ville de Joshua Tree, au nord du parc. 

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Courtesy of Robb Hannawacker/ NPS

Cours et visites du Desert Institute

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Cours et visites du Desert Institute
Explorez le désert avec des experts

Faites de vos vacances une fascinante source d’apprentissage avec la Joshua Tree National Park Association. Cette organisation dirige le Desert Institute, un programme de visites d’un week-end sur le terrain s’adressant aux adultes et aux familles. Les cours proposés ont souvent lieu in-situ et portent sur les sciences naturelles, l’histoire culturelle, les arts créatifs, les études naturalistes du désert et la survie dans le désert. Les programmes pour les familles, d’une durée d’une demi-journée, apprennent à suivre les animaux et à utiliser une carte et une boussole. En matière d’arts créatifs, vous composerez des haïkus du désert, photographierez des plantes et des animaux de la région et peindrez des aquarelles. Les cours de sciences s’intéressent aux lichens, aux serpents, aux araignées et à d'autres créatures du désert. Si vous préférez reposer vos méninges et vous bouger un peu, des cours de yoga pour les dames et des week-ends de camping sont également proposés. Les bénéfices de tous ces cours servent à entretenir le parc. Vous ferez donc une bonne action en plus de vous instruire. 

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NPS

Camping à Joshua Tree

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Camping à Joshua Tree
Plantez une tente parmi les rochers ou à l’ombre des pins parasol.

À Joshua Tree, il y a des offres de camping pour tous les styles. Envie de camping idéal pour les familles ? Cherchez un site à proximité des monticules, l’idéal pour les grimpeurs en herbe. Envie d’aventure ? Partez camper à pied ou à cheval n’importe où ou presque sur les quelques 3 200 km² du parc (il existe quelques restrictions). 

Le parc compte neuf terrains de camping, dont six fonctionnant sur le principe du premier arrivé, premier servi. (Remarque : certains terrains sont fermés en été et il peut y avoir une forte affluence lors des week-ends de printemps, notamment à la floraison des fleurs sauvages.) Le camping de Jumbo Rocks jouit d’une popularité méritée : ses 124 places sont réparties dans un dédale de blocs de granit, et des conférences animées par les gardes forestiers sont organisées en soirée le week-end. Le camping est très prisé par les groupes d’astronomes et les amateurs de 4x4. Le terrain de camping de Black Rock, à l’ouest du parc, est apprécié des familles et des groupes en raison de la présence de l’eau courante et de toilettes, mais aussi de températures un peu plus fraîches. Le terrain de camping de Cottonwood, près de l’entrée sud du parc, comprend également de l’eau potable et des toilettes. 

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The Milky Way over Joshua Tree by Esther Lee/Flickr

Admirez le ciel étoilé du désert

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Admirez le ciel étoilé du désert
Admirez des myriades d’étoiles

Lors des nuits sans lune, les étoiles se laissent observer de n’importe quel site de Joshua Tree. La faible humidité du désert et l’éloignement des lueurs de la ville contribuent à des nuits noires, idéales pour débusquer les constellations, les planètes brillantes, voire de lointaines galaxies. Vous pouvez participer à un programme Night Sky animé par un garde forestier pour apprendre à vous orienter avec les étoiles. Des groupes d’astronomie tels que l’Andromeda Society organisent régulièrement des fêtes de l’astronomie au Joshua Tree Astronomy Arts Theater, dans la ville de Joshua Tree (au nord du parc). Et juste à côté de l’entrée de Twentynine Palms se dresse Sky’s the Limit, un observatoire et centre naturel à but non lucratif qui propose des « séances d’observation » publiques presque tous les samedis soir. Le site possède son propre observatoire de recherche, ainsi qu’un amphithéâtre à ciel ouvert et des plateformes à niveau pour que les astronomes amateurs puissent régler leur propre matériel. Les convives sont encouragés à apporter des jumelles ou un télescope, mais si vous n’avez ni l’un ni l’autre, ne vous inquiétez pas. Les astronomes sont généreux, il y en aura forcément un pour partager son matériel avec vous. 

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Robyn Celia

Pioneertown

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Pioneertown
Visitez une ville de l’Ouest construite pour servir de décor à un film des années 1940

Pioneertown a été fondée en 1946 par un groupe d’investisseurs de Hollywood, parmi lesquels les acteurs Roy Rogers et Gene Autry. Ils rêvaient de créer un décor typique de la Conquête de l’Ouest, qui serait aussi une ville digne d’intérêt, avec de fausses façades des années 1880 mais des intérieurs qui accueilleraient les touristes pour une visite ou une activité. C’est ainsi que naquit ce qui, de l’extérieur, ressemble à des étables, des saloons et des prisons et qui, à l’intérieur, abrite glaciers, salles de bowling ou motels. Plus de 50 films et émissions télévisées ont été tournés à Pioneertown dans les années 1940 et 1950. 

Si les tournages et les entreprises se sont faits rares, vous pouvez encore assister à de fausses fusillades dans Mane Street. Mais l’endroit le plus animé est sans conteste Pappy and Harriet’s Pioneertown Palace, où d’excellents concerts sont organisés dans ce cadre plutôt inattendu (Robert Plant et Leon Russell s’y sont notamment produits). Cette perle du désert sert par ailleurs de succulentes côtes de bœuf, ainsi que des grillades, des hamburgers, des sandwiches et des salades.

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Robb Hannawacker/ NPS

Lost Horse Mine

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Lost Horse Mine
Explorez une ancienne mine d’or

À la fin du 19ème siècle, portés par un fol espoir, des mineurs ont creusé quelque 300 mines sur le territoire désormais protégé du parc national de Joshua Tree. Quelques mines seulement ont fourni des richesses dont ils pouvaient se vanter, et la Lost Horse Mine était du nombre. Entre 1894 et 1931, la mine a produit 10 000 onces d’or et 16 000 onces d’argent, ce qui représenterait près de 5 millions de dollars aujourd’hui. 

Découvrez ce qui reste de cette tranche de l’histoire du désert avec un itinéraire circulaire facile de 6 km qui commence sur Keys View Road. Le chantier suit l’ancienne route de la mine jusqu’à un énorme bocard en bois, encore debout et dans un état remarquable. Il servait à broyer le minerai pour en extraire l’or. Plusieurs puits de mine clôturés partent du moulin. Vous pourrez y voir les chevalets qui descendaient les hommes et les machines dans le puits. Si vous voulez admirer un panorama majestueux sans trop d’effort, un chemin de 500 mètres vous conduira sur la crête, d’où vous pourrez apercevoir la Queen Valley, la Lost Horse Valley, la Pleasant Valley et la partie est du parc. 

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Trip 8-10 days 10 stops

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