Gilroy Gardens
Cortesia de Gilroy Gardens

Parques temáticos e atrações menores

Históricos playgrounds à beira-mar, gracinhas de parques clássicos na cidade, aventuras turbulentas: os parques temáticos e atrações menores oferecem diversas formas de brincar.  Estes parques menores oferecem diversão à moda antiga, como modelos de ferrovias operacionais, animais selvagens e de fazenda, e teatros de marionetes clássicos para crianças, assim como brinquedos e atrações únicas. Muitos desses parques têm menos multidões que as "fantasylands" maiores, e são feitos para poderem ser desfrutados em um dia, o que é especialmente bom se você tem crianças pequenas com você. 

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Rebecca Stunell/Alamy

Calçadão da Praia de Santa Cruz

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Calçadão da Praia de Santa Cruz
Passe o dia neste charmoso local à beira-mar

Praia ampla e ondas incríveis sempre são convidativas; adicione um calçadão animado com passeios, jogos e música. Como você conseguiria recusar? Poucas pessoas recusariam. O passeio à beira-mar é um ritual de verão para inúmeras famílias californianas, maneira sensacional de brincar e relaxar, bem ao espírito dos habitantes locais. Embora haja inúmeras atrações ao longo do calçadão, a grande estrela é a Giant Dipper, uma robusta montanha-russa de madeira com 28 metros de altura, inaugurada em 1924, e que há décadas gera gritos, berros e olhos bem fechados. Hoje em dia ela não é a única distração emocionante da cidade; o calçadão ainda conta com a torre Double Shot, com 38 metros de altura (para os amantes de adrenalina). Se estiver à procura de atrações mais calmas, dê uma volta no Looff, carrossel de 1911 cuidadosamente restaurado (sim, é crina de cavalo de verdade na cauda do seu corcel pintado). Uma galeria fechada (ruidosa, mas bem divertida) oferece laser tag, minigolfe, jogos e inúmeros videogames. Fique mais sossegado passeando sobre todo este cenário a bordo do funicular Sky Glider, que proporciona vistas da praia, das atrações e das montanhas de Santa Cruz — imagens dignas de uma GoPro. Nas quartas-feiras, durante verão, assista gratuitamente a filmes ao ar livre na praia; e, às sextas-feiras, veja concertos também de graça.

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Píer e Praia de Santa Monica

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Píer e Praia de Santa Monica
Um clássico de 1909 e sua areia dourada

Faça um passeio ao longo do exclusivo cais de Santa Monica ao entardecer, com aquele grande sol afundando no Pacífico, e provavelmente você terá a impressão de que não dá para ficar melhor que isso. Mas espere, pode. Bem aqui. Para começar, há um parque de diversões no cais chamado Pacific Park, com montanhas-russas que não são tão assustadoras e brinquedos clássicos de parques de rua, em uma mistura agradável mesmo para os pequenos. E há vistas incomparáveis do alto da roda gigante movida a energia solar. Nos fins de semana, é possível participar de passeios históricos a pé, de graça, para saber mais sobre o píer, que data de 1909. Depois, há aqueles prazeres simples, como um shake cremoso ou um colar de conchas, em barracas de lanches e lojas de quinquilharias ao longo do píer. E há os pescadores locais que adicionam cor à cena. Fique por ali um tempo e você provavelmente ouvirá alguma história fabulosa ou assistirá a alguns peixes escorregadios sendo fisgados. Descubra os tipos de peixes indo debaixo do cais (diretamente abaixo do carrossel de madeira da virada do século 20), ao convidativo Santa Monica Pier Aquarium, com cerca de 100 espécies de peixes e animais aquáticos e muitas exposições educativas para a família.

E, claro, tem a praia: uma ampla extensão de areia contornando o litoral por 6 quilômetros. Para fazer seu uso completo, explore o mar em um paddleboard (há vários para alugar e aulas disponíveis) ou seja um VIP e desfrute dos serviços oferecidos pelos mordomos de praia do Perry's

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Dave Parker/Flickr

Gilroy Gardens

Gilroy Gardens
Brinquedos especializados destacam as raízes agrícolas da região

Se você ainda busca uma maneira de ensinar as crianças a comer verduras e legumes, leve-as para esse charmoso parque de diversões com temática agrícola na Capital Mundial do Alho: a cidade de Gilroy. No Gilroy Gardens Family Theme Park, os brinquedos são inspirados em jardins e têm nomes engraçados como molho de alcachofra (as clássicas xícaras que giram). Suba na minhoca esfomeada para uma viagem pelo pomar de maçãs ou entre no bulbo de alho gigante para alguns giros.

Além de brinquedos moderados e atrações focadas especialmente nos pequenos, Gilroy Gardens é o lar de 25 Circus Trees, árvores esculpidas por Axel Erlandson, com formatos mágicos. Todas são obras de arte, mas a árvore-cesta e a gigante de quatro pernas são imperdíveis As crianças podem fazer uma caça ao tesouro no local — é só pegar um mapa na entrada.

O parque conta com seis jardins botânicos — o maior é o Monarch Garden, que fica em uma estufa de 6 mil metros quadrados. Alguns dos jardins têm tours especiais, como o cruzeiro de barco pelo florido Rainbow Garden ou o passeio no recriado Ford modelo T pela área chamada South County Backroads, cuja paisagem mostra como este amplo vale ao sul de San Francisco já foi quase exclusivamente dominado por fazendas no passado. As crianças também vão se divertir conhecendo plantas tropicais e subtropicais a bordo de uma mini Maria-Fumaça.

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Nathan Jongewaard/Flickr

Children’s Fairyland

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Children’s Fairyland
Diversão à moda antiga com personagens de livros infantis

Às margens do Lago Merritt, no centro de Oakland, este parque faz as crianças sorrirem (para felicidade dos pais) desde 1950. De fato, dizem que Walt Disney visitou e incorporou elementos de Fairyland, como guias vestidos feito personagens de histórias infantis, em seu próprio parque temático de Anaheim. 

Hoje em dia, o parque está cheio de casas na árvore, navios piratas e abóboras gigantes para subir, escorregar e explorar, além de um zoológico de animais pequenos e diversos espaços de festa para aniversários especiais, isso sem falar em brinquedos como carrossel e trenzinho. Duas das maiores atrações de Fairyland são seu teatro de marionetes e o teatro infantil, com espetáculos ao vivo.

Precisa recarregar as energias? Pare no Johnny Appleseed’s Café ou deite-se sobre um cobertor no Teddy Bear Picnic Grove. No verão, veja a programação de Fairyland para noites de pijama especiais para famílias.

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Tai Power Seeff

Safari West

Safari West
Onde a região do vinho de Sonoma se encontra com o Serengeti

Na acidentada região de montanhas de Sonoma, esta atração incrível é um destino divertido, por si só ou como uma esticada se você estiver na região provando os premiados vinhos. O objetivo é lhe dar uma experiência real de safári, apenas 90 minutos ao norte de San Francisco. Entre em jipes abertos para um passeio guiado por florestas e campos na busca de animais exóticos. Uma ampla gama de criaturas passeia pela propriedade cercada, incluindo rinocerontes, gazelas e gnus. Em uma curva, você pode ter de parar para um bando de zebras atravessar a estrada. Ou talvez seu guia tenha visto as cabeças das girafas aparecendo em uma árvore próxima. 

O Safari West também tem um aviário aberto, cheio de pássaros esvoaçantes, e espaços com primatas. Para uma experiência inesquecível, considere reservar uma noite em uma das tendas de safári de luxo, equipadas com confortáveis decks, pisos de madeira polida e chuveiros quentes. Você pode até mesmo programar uma massagem na tenda. Selvagem o bastante?

Dica: Não se cansou da vida selvagem? Passeios especiais permitem que você explore o Safari West de modo mais aprofundado, com um biólogo ou funcionário especialmente treinado. Também estão disponíveis safáris privativos.

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Mike Johnston/Flickr

Sonoma TrainTown Railroad

Sonoma TrainTown Railroad
Todos a bordo deste brinquedo familiar

Este parque ferroviário em escala de 1/4 foi o sonho de Stanley Frank, pintor de Sonoma. Ele encheu os 4 hectares do terreno com locomotivas em tamanho reduzido e vagões construídos como réplicas exatas de versões clássicas, fazendo de TrainTown um dos conjuntos mais detalhados de trens em escala do país. 

Mas as crianças não só olham esses composições, elas podem também andar nelas. Um passeio de 20 minutos circula por túneis e pontes antes de parar em Lakeview, a vila de TrainTown que inclui um zoológico com pequenos animais de fazenda e brinquedos para crianças, incluindo um carrossel e uma roda gigante. 

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Courtesy of Funderland

Funderland Amusement Park

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Funderland Amusement Park
A small park for the small fry

This low-key attraction adjacent to the Sacramento Zoo and Fairytale Town lets little ones climb aboard vehicles of all sorts—boats, cars, trains, and planes, all scaled for the pint-size set. If you’ve got a knee-high daredevil in your family, head for the Flying Dragon Roller Coaster. Junior explorers love zooming around in Backroads Buggies. When summer temperatures rise, cool off with a ride on the classic Log Run. Even the littlest visitors can feel like they’re in on the action by stepping into a scene in a trio of adventure-themed photo ops. 

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Cortesia de Pirates Dinner Adventure

Pirate's Dinner Adventure

Pirate's Dinner Adventure
Diversão envolvente põe o visitante em um galeão espanhol

Solte seus "argh" nesta atração fechada superdivertida, no Buena Park. As apresentações ocorrem dentro de uma enorme lagoa artificial, onde você estará sentado com outros visitantes em um dos seis "navios". Cada um deles é guiado por um pirata destemido que, junto com dezenas de atores, cantores e dublês, levam os visitantes a uma alegre aventura ao redor de uma réplica de tamanho natural meticulosamente detalhada de um clássico galeão espanhol do século 18 (equipado com mastros de 12 metros, tiros de canhão e muita pirotecnia). Os visitantes, até as crianças, podem participar da diversão como voluntários, ajudando os piratas com os desafios em volta da arena, de erguer velas a lutar contra ferozes dragões do mar. É uma diversão danada da boa! Além disso, inclui um jantar completo.

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Julia/Flickr

Aventura Medieval

Aventura Medieval
Desfrute de um banquete real enquanto os cavaleiros duelam e os cavalos desfilam

Junte-se à fantasia da Idade Média, um tempo de distintos cavaleiros, belas donzelas e fantásticas lutas de espada, nesta atração em lugar fechado e muito animada. É difícil saber do que as crianças gostam mais: se dos duelos, dos cavalos, dos movimentos acrobáticos ou da chance de jantar em estilo medieval — com as mãos! Este é um tipo de lugar para curtir a diversão e se esquecer da vida, com doses generosas de cantoria, competições animadas e patetice. Cada show termina com um cavaleiro sendo coroado campeão das festividades do torneio. 

Dica: chegue cedo, porque os lugares são do tipo chegou, sentou; e posicionar-se perto do show pode significar mais diversão.

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Cortesia de Great America

California's Great America

California's Great America
Divirta-se em brinquedos excitantes e tobogãs de água

Este combo parque de diversão/parque aquático tem diversão para todas as idades. Crianças mais velhas e adultos em busca de aventura podem ir para a Gold Striker, a montanha-russa de madeira mais alta e mais rápida do norte da Califórnia, com curvas, giros e quedas em alta velocidade, que vão fazer você gritar a 87 quilômetros por hora. Há também o Flight Deck, brinquedo que inclui giros com gravidade zero (recomendável ir antes do almoço) e The Demon, montanha-russa com dois loopings. 

Depois de ter despejado toda a sua adrenalina, ou se seus pequenos quiserem uma experiência mais calma, vá ao Planet Snoopy, com muitos brinquedos e atrações próprios para crianças menores.

Quando as temperaturas de verão sobem, siga para Boomerang Bay, complexo de 5 hectares com uma lagoa para nadar, um rio longo e vagaroso para ficar percorrer em um boia, uma piscina de ondas e cabanas para alugar.

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Nancy/Flickr

Belmont Park

Belmont Park
Diversão e emoção na praia

Este respeitável clássico, próximo às praias e às ondas de Mission Beach, apresenta a Montanha Russa Giant Dipper, de 1925, carros de bater e outros favoritos do passado. Os adolescentes preferem brinquedos radicais, como o Control Freak e o Vertical Plunge, enquanto que os pequenos gostam de subir nos cavalos decorados do Liberty Carousel, especialmente bonito quando aceso à noite. Não existem somente brinquedos aqui: é possível tentar acertar o buraco em uma tacada na área de mini-golf ou deixar as crianças subirem rapidamente uma parede de escalada enquanto você alugar uma cadeia de praia e simplesmente relaxa.